Leçons d’un professeur des nombreux refus de son livre (avis)

J’ai écrit un livre ! Oui, j’étais ravi, et une fois le brouillon terminé, j’ai commencé à chercher un éditeur. Ceci est mon histoire sur cette recherche, avec l’espoir que mon expérience sera utile à d’autres personnes intéressées à publier leur travail.

C’était définitivement un voyage. J’ai soumis une proposition à 21 éditeurs, j’ai obtenu des refus de 16 d’entre eux et j’ai obtenu une acceptation. Je n’ai rien entendu de quatre d’entre eux, dont trois étaient des rédacteurs universitaires, et je ne sais pas pourquoi. Est-il difficile d’envoyer un e-mail ?

Le temps de réponse moyen était de 38 jours, mais il variait considérablement, de neuf jours à 415. Oui, je n’attendais rien du plus long, mais ils ont finalement trié la boîte d’envoi et m’ont envoyé un rejet. Il était même poli. Leur raison était la plus courante de tous les refus : “Cela ne correspond pas à notre liste”. C’est une raison parfaitement logique – aucun éditeur ne peut tout imprimer – mais cela ne devrait pas prendre plus d’un an pour le comprendre. Cependant, ils étaient si polis que j’ai presque cru qu’il faudrait si longtemps pour décider.

Pour ma défense, j’ai pris soin de vérifier non seulement les directives de soumission, mais aussi les listes de livres de tous les éditeurs à qui j’ai envoyé une proposition. Quand ils ont dit : « Cela ne correspond pas à notre liste », ils étaient peut-être ambitieux (ce que nous voulons que notre liste devienne), très spécifiques (et donc inconnaissables) ou m’ont tout simplement époustouflé. Ils savent que vous ne pouvez pas discuter avec cette raison, et puisque vous n’êtes pas confortablement debout devant une trappe, c’est un moyen facile de mettre fin à la dispute.

La plupart des refus étaient polis, souvent flatteurs et même encourageants, ce qui prévenait ceux qui les avaient envoyés. Pourtant, une seule fois, un refus incluait une suggestion pour un éditeur alternatif spécifique. L’approche générale était la suivante : “Nous vous souhaitons le meilleur dans votre recherche d’un éditeur, mais nous n’osons dire le nom d’aucun de nos concurrents potentiels.” Même les éditeurs instruits ont leurs limites.

Certaines des réponses provenaient de subalternes dont le travail consistait à transmettre les mauvaises nouvelles de manière concise. Je suis sûr qu’ils reçoivent beaucoup de propositions, donc je comprends parfaitement qu’ils veuillent les traiter rapidement, se concentrer sur celles qu’ils aiment et se passer du reste. Pourquoi gonfler les espoirs de quelqu’un ? Il est temps de passer à autre chose. Alors je l’ai fait.

La réponse la moins polie provenait d’une presse qui avait publié les livres d’autres professeurs que je connaissais. Ces auteurs ont été ravis de leur expérience avec cet éditeur, une presse universitaire, et m’ont encouragé à soumettre une proposition. La réponse a été rapide, trois semaines, mais surprenante. Ils semblaient offensés que je les dérange. N’ai-je pas réalisé qu’ils ne pouvaient gérer que quelques titres par an ? Ils étaient en petits caractères et très peu de temps, m’ont-ils dit.

Un autre éditeur a répondu presque immédiatement en demandant une copie papier du manuscrit. Oh! J’ai imprimé une belle copie, je suis allé dans un magasin d’expédition pour obtenir une boîte du manuscrit et je l’ai envoyé directement à partir de là. Sentant un sentiment d’exultation, je suis retourné au bureau. M’attendait un autre message de l’éditeur me disant que, sur la recommandation d’un autre éditeur, je n’aurais pas dû envoyer le manuscrit. J’ai demandé une explication et il m’a dit que je devais soumettre une proposition révisée qui correspondait le mieux à leurs attentes en matière de livres de littérature. Ensuite, il me ferait savoir s’il continuerait.

Quelques mois plus tard, le rejet d’autres éditeurs et la consultation de quelques amis m’avaient incité à apporter des révisions majeures à mon manuscrit, m’alignant sur sa recommandation. J’ai alors présenté une nouvelle proposition au même éditeur, lui rappelant notre précédente communication. Au bout de six mois, je n’avais rien entendu. J’ai envoyé une demande polie lui demandant s’il avait des questions ou s’il avait besoin de matériel supplémentaire. Sa réponse: “Cela ne correspond pas à notre liste.” J’ai été frappé par le fait qu’il ne lui a fallu que six mois pour l’inventer.

Deux autres éditeurs ont manifesté leur intérêt assez rapidement. L’un des éditeurs m’a expliqué qu’ils produisaient très peu de livres par an, mais le mien ne pouvait que faire l’affaire : le comité de rédaction déciderait lors d’une prochaine réunion. À l’approche de cette réunion, l’éditeur a dit que je devais garder mes options ouvertes avec d’autres éditeurs. (Uh-oh.) Et puis, comme prévu, le conseil a décidé contre mon livre. Je remercie l’éditeur d’avoir été franc.

Un éditeur de l’autre éditeur semblait assez enthousiaste à propos de ma proposition et m’a demandé de ne pas la présenter à d’autres éditeurs. Il a demandé des chapitres et je les ai envoyés. Il leur a envoyé des critiques, dont l’une était positive et l’autre se demandait pourquoi je n’avais pas écrit un livre différent. Ensuite, il était temps de soumettre l’intégralité du manuscrit et d’obtenir des lectures complètes. Cela a pris des mois. Un peu plus d’un an après avoir soumis la proposition originale, j’ai reçu le refus.

J’ai demandé à l’éditeur des suggestions pour d’autres éditeurs, notant que leur presse avait exclusivement considéré mon manuscrit pendant un an. J’ai reçu deux suggestions, dont une n’était pas appropriée pour mon livre (oui, j’ai vérifié leur liste) et une à laquelle j’ai soumis une proposition et n’ai rien entendu.

Rétrospectivement, j’aurais dû essayer de travailler avec cet éditeur pour transformer mon livre en quelque chose d’acceptable. Les critiques avaient conclu à juste titre que je n’ajoutais pas de manière significative à l’interprétation littéraire du poète au centre de mon livre. Mais j’avais relaté l’écriture de ce poète et l’histoire environnementale du paysage dans lequel il avait vécu, travaillé et écrit. Cela ne valait-il pas la peine d’enquêter ?

L’éditeur ne s’est jamais posé cette question, mais deux merveilleux collègues, tous deux professeurs de littérature, l’ont fait. Ils m’ont incité à examiner ce que j’étais le plus qualifié et prêt à dire. Ils m’ont aidé à faire face à cet aphorisme éprouvé mais vrai : écrivez ce que vous savez. Ce que je connais, c’est l’écologie, l’histoire naturelle et l’histoire environnementale. Ce que j’avais découvert était un récit d’histoire environnementale coulant à travers la poésie de Robert Frost. Une fois que j’ai compris tout cela, ma proposition s’est cristallisée et j’ai rapidement reçu une réponse positive.

Recueillir des idées de n

Maintenant, je comprends pourquoi j’ai reçu autant de refus : la proposition n’était pas aussi bonne qu’elle aurait dû l’être. J’ai dû déterminer comment j’étais le mieux équipé pour aborder le projet devant moi, puis comment le transmettre à un public tout au long du processus de publication. Il est de la responsabilité de l’auteur de créer une proposition convaincante, de la rendre aussi persuasive, informative, concise et séduisante que possible.

Beaucoup d’auteurs peuvent comprendre cela par eux-mêmes, mais beaucoup d’autres ont besoin d’aide et j’ai eu la chance d’avoir des collègues généreux. Donc si vous voulez convaincre un éditeur, demandez aux autres de lire votre proposition avant de la soumettre. Si vous avez un groupe d’écriture, commencez par là. Sinon, demandez à d’autres collègues professionnels réfléchis. Suis-je convaincu ? Sont-ils convaincus que votre livre est différent de tous les autres livres ? Écoutez leurs suggestions et intégrez celles que vous trouvez les plus convaincantes.

Deuxièmement, lisez attentivement les instructions de soumission de l’éditeur et passez en revue sa liste de publications. Chaque éditeur est au moins un peu différent des autres. Personnalisez votre proposition pour chacun. Il est généralement acceptable d’envoyer à plusieurs éditeurs en même temps, mais si vous le faites, ne prétendez pas que vous ne l’avez pas fait. Les éditeurs se parlent et ils le sauront.

Troisièmement, soyez prêt à attendre, souvent pendant une durée indéterminée. Si un éditeur spécifie une heure, attendez au moins ce temps avant de le contacter si vous n’avez pas reçu de réponse. Sinon, il est raisonnable de contacter un éditeur au bout de deux à trois mois.

Enfin, préparez-vous au rejet. Ça va arriver. Et si vous n’entendez jamais rien, c’est leur façon de dire non. En fait, quel que soit le processus que vous utilisez, le rejet est probablement inévitable. John McPhee avait aussi son livre Le poisson fondateur rejeté par Le new yorkeroù il est écrivain.

Mais sachez qu’il existe de nombreux éditeurs et que vous aurez de nombreuses occasions d’en convaincre un que vous avez quelque chose d’utile à dire. Alors n’abandonnez pas. Les rejets peuvent être rebutants, irritants, déconcertants et offensants, mais parfois ils peuvent aussi être instructifs. La plupart des refus vous en disent très peu, mais rassemblez autant d’informations que possible à partir des réponses. Prenez tout ce que vous pouvez d’eux et continuez d’essayer.

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