Je suis historien, mais la poésie de Tony Birch m’a ouvert les yeux pour affronter les vérités du passé

Dans cette série, les écrivains nomment un livre qui a changé leur vie, ou du moins leur façon de penser.

Il y a soixante ans, lorsque l’historien EH Carr a posé la fameuse question Qu’est-ce que l’histoire ?, il a déterminé que la réponse était un dialogue constant entre le présent et le passé. Le passé est “ce qui s’est passé”, a-t-il expliqué. L'”histoire” est le processus de son analyse et de sa recherche.

La discipline de l’histoire de l’ère de Carr est facilement reconnaissable aujourd’hui. Le sujet que nous étudions à l’école et à l’université est toujours encadré par des règles de recherche et de preuve, ainsi que par l’examen critique des sources et l’enseignement des compétences.

Mais elle a été de plus en plus poussée et stimulée par les années 1960 par de nouvelles méthodes d’interprétation et d’analyse. Ces approches ont suscité des revues historiques vitales et soulevé des questions importantes sur la discipline.

Si les archives publiques ont priorisé de manière sélective les histoires de personnalités publiques éminentes, comme le soulignent les historiennes féministes, ouvrières, migrantes et autochtones, alors quelles perspectives auraient pu être exclues ? Quelles voix n’avons-nous pas entendues ?

Tony Birch photographié en 2012.
UQP

Ce sont des questions qui ont refait surface lorsque j’ai lu pour la première fois le recueil de poésie de Tony Birch, Broken Teeth, en 2016. J’avais travaillé sur un récit de l’histoire australienne, qui cherchait à raconter les diverses manières dont était imaginée l’équipe nationale d’Australie. Mais en contemplant le travail de Birch, j’ai été obligé de repenser la portée du projet.

Pour moi, sa poésie était aussi puissante que n’importe quel livre d’histoire que j’étudiais, pas seulement avec son commentaire sur “ce qui s’est passé”, mais comme une déclaration sur la pratique historique.



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Profondément touchant

Broken Teeth comprend des pièces calmes, parfois dérangeantes, sur la famille, l’amour et le lieu. Nous voyons l’intrigue – parfois clairsemée, parfois richement imaginée – de Melbourne, y compris des bribes de vie de famille, Merri Creek et des enfants chromés. Il couvre également le territoire de l’Histoire, ce qui n’est peut-être pas surprenant compte tenu de la formation d’historien de Birch à l’Université de Melbourne.

Il y a un hommage poignant à l’historien japonais Minoru Hokari, que Birch salue gentiment en vers, ainsi qu’une belle représentation d’un musée d’anatomie qui fait écho au récit de l’écrivain Wiradjuri Jeanine Leane sur l’archivage colonial dans Cardboard Incarceration.

D’autres pièces racontent l’histoire du chef Wurundjuri, William Barak, qui a dirigé la mission Coranderrk à la fin du 19e siècle et s’est battu pour la reconnaissance aborigène.

Mais c’est le poème Footnote to a History War (encadré d’archives #2) qui me secoue hors de ma zone de confort disciplinaire. Basée sur des lettres entre les Aborigènes qui vivaient dans des réserves et des missions et les agences gouvernementales victoriennes qui les supervisaient, la “conversation” produite par la correspondance est profondément émouvante.

Deux lignes citées ici donnent une idée de ce que Birch décrit comme la “structure d’appel et de réponse” du poème entre “la voix des archives” et “la voix des aborigènes”:

IV

ma couleur me diminue
mon fils est mort
& Je suis perdu

nous sommes divisés en parties
notre maison laissée au vent
et il fait plus froid ici

ma femme est autochtone
je suis une demi caste
et je suis, monsieur, diligemment vôtre

j’attend votre réponse

v

porter un costume [issue no. 6]
chapeau [issue no. 7] & possède
quelques couvertures

elle a en prêt
un réseau de mulets e
deux filets par perchoir

leurs enfants sont partis :
une [toxaemia]
une [pneumonia]

une [ditto]

En dix parties, les correspondants aborigènes de Birch et leurs « protecteurs » institutionnels brossent un tableau déchirant du contrôle gouvernemental et du désespoir indigène. Ils étaient des vies sous surveillance et réglementation constantes pendant une grande partie des XIXe et XXe siècles. Le fait qu’elles aient été assidûment consignées dans les archives officielles, mais largement absentes de l’histoire australienne à la même époque, est un exemple de l’étonnante hypocrisie de la discipline.

Je ne peux pas m’empêcher de me demander comment classer ce travail ? Ce « poème » est-il aussi une œuvre « d’Histoire » ? Puis-je l’ajouter à mon canon d’historiographie australienne ? Au final, je ne fais que ça.

“Lécher sur les bords”

En partie hommage élégiaque, en partie critique à couper le souffle, Footnote to a History War est une exploration du “passé”, ainsi que de la manière dont ce passé a été archivé, analysé et contrôlé par les gardiens de l’histoire.


Bonnes lectures

Bien que son assemblage soit créatif, prenant des extraits et les juxtaposant pour créer une ambiance, une forme et une forme dans un processus créatif, le poème a été construit directement à partir des archives et son émotion n’est pas emballée.

“Un grand poème coupe les conneries”, écrit Birch dans la préface de Broken Teeth. C’est exactement ce que j’obtiens de Footnote to Story of a War. Faut-il s’étonner que la poétesse et spécialiste du droit Gomeroi Alison Whittaker décrive la poésie autochtone comme puissante et puissante en raison de la façon dont elle « lèche le bord de la langue des colonisateurs » ?

En tant que poème, la note de bas de page d’une guerre historique est à la fois poignante et pointue. De plus, en tant que forme d’histoire, elle nous amène à confronter la vérité sur le passé et sur la discipline elle-même.


L’extrait de la note de bas de page d’une guerre historique (encadré d’archives n° 2) apparaît avec l’aimable autorisation de l’auteur.

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