Si vous êtes intéressé par le cinéma religieux, cette compilation est pour vous

C'est la couverture du livre de C’est la couverture du livre “Jesus Christ Movie Star” de Phil Hall. (Photo SNC avec l’aimable autorisation de BearManor Media)

“Jesus Christ Movie Star” de Phil Hall. BearManor Media (Orlando, Floride, 2021). 163 pages, 22 $.

L’histoire de la vie de Jésus-Christ fascine les cinéastes depuis plus de 100 ans. Sans surprise, plus de films ont été réalisés sur Jésus que sur tout autre sujet, mais la variation entre ces portraits est stupéfiante.

Nous voyons le Fils de Dieu miraculeux classique dans des épopées comme “La plus grande histoire jamais racontée” (1965) avec sa distribution stellaire de Max von Sydow dans le rôle de Jésus et de Charlton Heston dans le rôle de Jean-Baptiste. Ce film a été un succès en tant que “épopée intellectuelle qui expliquait soigneusement la puissance du ministère de Jésus”, écrit “l’auteur de Jesus Christ Movie Star”, Phil Hall.

À l’autre extrémité du spectre se trouve la satire irrévérencieuse du microbudget, “The Divine Mr. J.”, sorti en 1974. Le film universellement filmé dépeint Jésus comme “un coureur de jupons fumeur qui consulte un astrologue et se rend à sa mère demandant de transformer l’eau en vin pour sa propre consommation. Le film a vu le jour très brièvement car il mettait en vedette 10 minutes de la jeune Bette Midler dans le rôle de la Vierge Marie, note Hall.

Animateur du podcast acclamé “The Online Movie Show”, Hall a écrit de nombreux livres dont “The History of Independent Cinema” et “In Search of Lost Films”. Sa connaissance de l’histoire du cinéma, en particulier celle des films religieux, est tout simplement encyclopédique.

Cette visite très informative et divertissante couvre des décennies et des lieux internationaux, en commençant par les jours pionniers du cinéma à la fin des années 1890 en France, en Bohême, en Australie et aux États-Unis. Ces premiers films centrés sur Jésus, que Hall qualifie de “primitifs exténuants” selon les normes modernes, étonnaient le public de la fin du XIXe siècle.

La prochaine avancée majeure a été la création de longs métrages centrés sur Jésus, à commencer par De la crèche à la croix de 1912. Ne se limitant pas au tournage en studio, le film a été tourné en Palestine (qui faisait alors partie de l’Empire ottoman) et en Égypte. Montrer Marie et Joseph fuyant l’Égypte sur fond de Sphinx et de pyramides a ajouté une authenticité surprenante, établissant une norme pour les efforts ultérieurs.

Hall écrit de manière engageante, fournissant de nombreux détails intéressants sur les films dont il parle. On y apprend que les producteurs de “De la crèche à la croix” ont utilisé les populations rurales locales comme figurants et que pour incarner l’enfant divin ils ont confié l’enfant d’un couple occidental itinérant. Et à un moment donné, “ils ont découvert que leur vie était en danger lorsque les Arabes de Jérusalem se sont opposés à la présence d’Occidentaux réalisant un film chrétien dans leur ancienne ville”.

Une autre force du livre est l’inclusion du contexte de l’histoire du cinéma. Jusque dans les années 1960, écrit Hall, “la représentation cinématographique de Jésus suivait une norme cohérente: la figure aux cheveux longs, à la barbe et à la robe blanche des peintures de la Renaissance”. Ce film de Jésus était “un symbole de piété et de respect, avec des réalisateurs et des acteurs travaillant dans un paramètre clairement défini”.

Les années 1960 ont vu une approche plus libre, avec de nombreux films dépeignant Jésus très différemment des portraits précédents. Parfois, cette nouvelle angularité a réussi, “alors que dans de nombreux films les tentatives d’irrévérence … sont tombées dans la vulgarité ou l’enfantillage”.

Un exemple de cette période est “The Sin of Jesus”, un film underground réalisé par Robert Frank et sorti en 1961. Ici, Jésus est imberbe, arbore des cheveux courts et porte des vêtements contemporains. Il n’est pas particulièrement pastoral et semble manquer de capacité à se connecter émotionnellement.

Beaucoup plus controversé était “Parable”, qui a été montré à l’Exposition universelle de 1964-65 à New York. Ici, Jésus portait un costume et un maquillage de clown, “un saut artistique fou” qui a failli empêcher la projection du film.

Un film de 1979 qui a également été controversé, bien que brièvement, est “Brian’s Life” de Monty Python. Il a eu un grand impact sur la culture populaire, même si Jésus n’apparaît que dans deux scènes, enfant puis adulte prononçant le sermon sur la montagne. Dans ce dernier, il est si loin de la foule qu’on croit à tort qu’il dit : « Heureux les fromagers ».

Cependant, le film ne vise pas vraiment sa “colère comique” contre Jésus, mais plutôt “les extrêmes sociaux de la Judée occupée par les Romains”, selon Hall. “La population locale a un surplus de militants politiques qui utilisent le moindre soupçon de fanatisme religieux pour excuser leur comportement violemment antisocial, tandis que l’aristocratie romaine est présentée comme des hédonistes ignorants et ternes qui maintiennent leur règne avec une cruauté désinvolte.”

En fin de compte, “Brian’s Life” a eu un succès modéré au box-office et a ouvert la voie à de futurs films qui “se rapprochent plus du profane que du sacré”.

Au 21ème siècle, “parmi les films les plus excentriques centrés sur Jésus jamais réalisés” se trouve “La Passion du Christ” de Mel Gibson (2004), qui raconte l’histoire des dernières heures de Jésus avec un réalisme extrêmement explicite. Les allégations d’antisémitisme de la part de dirigeants juifs ne semblaient qu’accroître l’intérêt pour le film, qui a coûté 30 millions de dollars à réaliser et a rapporté 612 millions de dollars.

Le 21e siècle a également vu Jésus beaucoup plus diversifié, comme la représentation de l’acteur Aviv Alush en tant qu’homme du Moyen-Orient dans “The Shack” (2017). (Encore une fois, Octavia Spencer a été choisie pour jouer Dieu le Père.)

Ce ne sont que quelques-uns des innombrables films couverts par Hall. Il décrit son livre comme “l’aboutissement de deux passions très différentes dans ma vie : la célébration de tout ce qui est cinématographique et ma foi chrétienne”. Quiconque s’intéresse à l’histoire du cinéma, en particulier au cinéma religieux, aura du mal à la déprécier.


Roberts est professeur de journalisme à l’Université d’État de New York à Albany qui a écrit / co-édité deux livres sur Dorothy Day et The Catholic Worker.

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