L’histoire des phoques de l’île Pribilof et d’Henry Wood Elliott prend vie

“Roar of the Sea: trahison, obsession et la faune la plus précieuse d’Alaska”

De Deb Vanasse. West Margin Press, 2022. 227 pages. 17,99 $.

Les Alaskiens connaissent probablement en termes généraux les phoques du Nord, leurs aires de reproduction dans les îles Pribilof de Saint-Paul et Saint-Georges, et le peuple Unangax qui a été amené sur les îles pour tuer les phoques à des fins commerciales et dont les descendants y séjournent aujourd’hui. . Ils connaissent peut-être le Traité sur les phoques de 1911 qui a empêché l’extinction des phoques et peuvent même se rappeler qu’en 1983, la capture commerciale des phoques a complètement pris fin.

Vient maintenant une histoire complète fascinante de l’histoire du phoque, opposant l’artiste et partisan Henry Wood Elliott au plus célèbre des pirates du phoque, un homme du nom d’Alex MacLean, et à toute une série de titans commerciaux et politiques mal informés et corrompus. Deb Vanasse, une ex-alaskienne qui vit maintenant dans l’Oregon et est l’auteur de nombreux livres précédents – dont “Wealth Woman”, sur la ruée vers l’or du Klondike – a fait des recherches approfondies pour éclairer les personnages historiques, les difficultés à parvenir à un accord international pour protéger la faune et la signification de ce traité aujourd’hui.

L'”obsession” dans le titre du livre appartient à Elliott, un homme peu éduqué mais passionné par l’art et l’histoire naturelle. Enfant, il a attiré l’attention du premier conservateur du Smithsonian Museum et est devenu un membre très compétent de son équipe. Il a ensuite voyagé vers l’ouest et, à travers son art, a contribué à la création du parc national de Yellowstone. En 1872, alors qu’il n’avait que 26 ans, il fut envoyé aux îles Pribilof pour étudier les phoques pour le Smithsonian. On savait peu de choses sur le nombre ou le comportement des phoques, bien que les États-Unis tiraient de l’argent des « récoltes » gérées par la société de leasing Alaska Commercial Co., parfois pour le gouvernement et parfois pour l’ACC. Ses associations contradictoires sont rapidement devenues un problème.

En 1872, Elliott a estimé la population de phoques de Pribilof à 4,7 millions. Il croyait donc qu’une telle population pouvait être maintenue à perpétuité si la redevance annuelle était bien gérée.

Pendant ce temps, le phoque pélagique ou marin a tué sans discernement un grand nombre de phoques lors de leur migration vers et depuis les îles. Des hors-la-loi, dont l’infâme Alex MacLean, l’inspiration réelle de “The Sea-Wolf” de Jack London, ont rempli leurs cales de peaux et ont échappé aux coupeurs de revenus américains. Les chasseurs de phoques eux-mêmes ont estimé que pour chaque phoque récupéré, quatre autres ont coulé et la perte peut avoir été considérablement plus importante.

Elliott a rapidement été alarmé par le déclin précipité des phoques sur les îles et s’est rendu compte que les locataires et les représentants du gouvernement déformaient les faits. Le problème n’était pas seulement la chasse au phoque pélagique – qui devait être arrêtée – mais de faux documents et rapports et une science douteuse. En 1890, il rédige un rapport pour le gouvernement des États-Unis, un rapport recommandant des moratoires multinationaux sur l’étanchéité des terres et des mers. Le rapport a été supprimé et, quand Elliott a appris que des accords secrets avaient été conclus, il a publié le rapport lui-même – comme le dit Vanasse, “devenant l’un des premiers dénonciateurs du pays pour une cause environnementale”.

Elliott, en tant qu’artiste, a également mis ses compétences au travail en illustrant des scènes des îles et en attirant ainsi l’attention du public. Il expose ses œuvres, sort des dessins animés et vend des tableaux pour subvenir aux besoins de sa famille lors de la croisade pour la cause des phoques.

En 1909, Elliott estimait que la population de phoques était tombée à 38 000. Le président Teddy Roosevelt, entre autres, semble avoir accepté leur extinction. En 1906, le président avait fait valoir que, s’il ne semblait y avoir aucun espoir de mettre fin à la piraterie des phoques, le Congrès devrait adopter une loi autorisant l’abattage de chaque phoque Pribilof jusqu’au dernier – et ainsi mettre fin au problème de la piraterie des phoques pour toujours. la question.

Heureusement, la persévérance d’Elliott, le bon travail du chasseur-conservateur William Hornaday, le sentiment public suscité par une organisation appelée le Camp Fire Club et les principaux dirigeants gouvernementaux ont finalement conduit au Traité sur les otaries à fourrure du Pacifique Nord signé par les États-Unis, le Canada et la Russie. , la Grande-Bretagne et le Japon en 1911. Vanasse en dit : “C’était un accord qui créait un précédent, le premier qui reconnaissait que la faune sauvage du monde pouvait et devait être protégée par des nations travaillant ensemble”. Ses principes de coopération internationale ouvriraient la voie au Traité sur les oiseaux migrateurs de 1916 et aux accords ultérieurs concernant le commerce des espèces générées, la biodiversité et le réchauffement climatique.

Dans un épilogue, Vanasse décrit le rétablissement de la population de phoques Pribilof et les privations du peuple Unangax qui a été laissé dans des conditions désastreuses pendant le moratoire. Après le moratoire de cinq ans, le gouvernement américain a géré la “récolte” de Pribilof à un niveau durable et l’acquisition commerciale s’est entièrement terminée en 1983. Le contrôle est revenu à Unangax pour leurs besoins de subsistance et le gouvernement a construit des ports de bateaux sur les deux îles pour encourager la pêche commerciale. comme économie alternative.

Aujourd’hui, le nombre de phoques chute à nouveau et le problème n’est pas aussi simple que les humains les tuent intentionnellement. Les causes sont complexes mais trop peu liées au bon type de nourriture disponible pour les phoques, elle-même probablement liée à la fois à la pêche commerciale et au changement climatique.

Vanasse conclut par ce plaidoyer : “Maintenant plus que jamais, nous avons besoin de défenseurs qui s’attaquent avec ferveur et sans relâche aux menaces d’origine humaine pour la faune mondiale, d’activistes déterminés à tenir tête à ceux qui piratent les créatures sauvages de la terre pour leur propre avantage”. Son nouveau livre nous a fourni un exemple extraordinaire de la façon dont nous sommes proches de la perte d’une grande et importante espèce et de la façon dont la science, l’art et une coopération engagée ont contribué à éviter cette tragédie.

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