Virginie Efira : ‘A chaque troisième page du scénario, il y avait quelque chose de fou, de sacré, d’intime’ | Film

VIrginie Efira a une confession à faire : avant de jouer une religieuse lesbienne du XVIIe siècle à Benedetta, elle a suivi un régime et s’est entraînée pour se préparer à des scènes de sexe. Elle le présente comme s’il s’agissait d’une trahison féministe pour laquelle elle doit se racheter.

“J’aimerais pouvoir dire : ‘Ça y est, je ne vais pas faire de régime.’ Je trouve cette idée merveilleuse. Mais comme un imbécile, j’ai fait un régime avant de tourner; J’ai fait un peu de sport, mangé beaucoup de brocolis, ce genre de choses”, dit-elle contrite. Je sais, je sais, c’est ridicule.”

Efira, 44 ans, née en Belgique, pensez-vous sérieusement que quelqu’un ferait autrement ? “Eh bien, tous les corps sont intéressants au cinéma, mais notre appréciation de notre anatomie n’est pas toujours simple”, ajoute-t-elle chaleureusement à son mea culpa. “Dans la vraie vie, ce n’est pas toujours facile d’être à la hauteur de nos idéaux.”

Nonne juge ... Efira à Benedetta.
Nonne juge … Efira à Benedetta. Directeur de la photographie : IFC Films / Guy Ferrandis

C’est aussi un thème récurrent dans Benedetta, le dernier film francophone de RoboCop, Showgirls et Basic Instinct réalisateur Paul Verhoeven. Sorti au Royaume-Uni plus tard ce mois-ci, le film se déroule dans le couvent de la Mère de Dieu en Italie de la Contre-Réforme, où Benedetta Carlini est admise comme novice de huit ans par l’abbesse mercenaire effrontée Felicita, interprétée par Charlotte Rampling .

Le sacré devient profane avec l’arrivée soudaine de Bartolomea (Daphné Patakia), une orpheline de mère fuyant les abus incestueux de son père et de ses frères. À présent, la dévouée sœur Benedetta, jouée par Efira, a 18 ans et est en proie à des visions bizarres, souvent érotiques, d’un Jésus littéralement asexué qui enlève son pagne. Lorsqu’elle n’est pas en transe, accomplissant de petits miracles ou sauvant la ville de la peste, Benedetta profite d’autres plaisirs charnels avec Bartolomea, qui l’initie au sexe et obtient un gode de sa précieuse statue en bois de la Vierge Marie. Benedetta crie “doux Jésus” alors qu’elle atteint l’orgasme, moment auquel le film menace de se plonger dans la parodie. En effet, ses détracteurs les plus sévères l’ont accusé de “nunsploitation”, de blasphème et de ressemblance à un croisement miteux entre Hammer Horror et Carry On.

Efira admet qu’il était parfois difficile de garder un visage impassible sur le plateau. “Il n’était pas trop sérieux”, dit-il. « Dans tous les films de Paul Verhoeven, il y a une ambiguïté dans les situations. Nous faisions donc des choses qui étaient évidentes et pas si évidentes, avec lui insistant sur le fait qu’elles ne devenaient en aucun cas mélodramatiques. Cela signifiait qu’il y avait de nombreux moments où nous ne pouvions pas nous empêcher de rire, même lorsque nous essayions de jouer quelque chose de très simple, comme lorsque j’étais en transe en criant: “Jésus, je suis en route … Je suis tout à toi.'”

On se parle via Zoom depuis la Bretagne, où Efira travaille sur son dernier film, Rodéo. “N’est-ce pas fantastique?” dit-il en retournant son ordinateur portable pour me montrer la vue depuis ses appartements loués : une vue ensoleillée sur la mer. Dès la fin de son tournage, il revient à Paris, où il vit avec sa fille de huit ans, Ali. Il a actuellement cinq projets en cours. “Nous tournons un film sur une femme dont les enfants ont été enlevés par les services sociaux”, dit-elle. “Cela m’a fait penser à Ladybug de Ken Loach, Coccinelle, qui est un travail exceptionnel, un vrai chef d’oeuvre. Comment il parvient à faire de si belles choses, c’est merveilleux. Et j’ai trois autres films qui sortent, même si je prendrai certainement juin, juillet et août comme vacances », dit-il, essoufflé.

Efira est bavarde, mais mesurée dans ses réponses, comme si elle pesait chaque mot. Elle s’est fait connaître en Belgique et en France en tant que présentatrice télé dans Star Academy puis Nouvelle Star, deux émissions de télé-réalité conçues par les producteurs de la franchise Big Brother, Endemol. En 2010, elle a laissé derrière elle les divertissements légers, affirmant qu’elle ne ferait plus jamais de télévision “à moins d’avoir cinq enfants qui n’ont rien à manger”.

Montage mural… Efira dans Bye Bye Morons.
Montage mural… Efira dans Bye Bye Morons. Photographie : photo 12 / Alamy

Sa carrière cinématographique a commencé en lisant principalement des comédies romantiques. Mais ensuite, en 2016, Verhoeven l’a choisie pour jouer la femme d’un violeur dans Elle, son thriller psychologique avec Isabelle Huppert. Il a depuis eu plus d’audace. Dans Sibylle, réalisé par Justine Triet, Efira incarne une psychothérapeute fatiguée qui s’implique de manière malsaine, presque obsessionnelle, avec un ancien patient. La comédie Bye Bye Morons (Adieu Les Cons en français), qui a remporté six César (réponse française aux Oscars) dont celui du meilleur film, la voyait dans le rôle d’une coiffeuse qui découvre qu’elle est en phase terminale et part à la recherche du enfant qu’elle a abandonné à 15 ans.

Mais Benedetta, qui a été tuée il y a quatre ans mais dont la sortie a été retardée par Covid, est le rôle le plus difficile d’Efira à ce jour. L’histoire est tirée du livre de 1986 de l’historienne Judith C Brown, Immodest Acts: The Life of a Lesbian Nun in Renaissance Italy, écrit à partir de documents d’archives que Brown a trouvés à Florence lors du procès du vrai Carlini. Dans le document original, le greffier du tribunal a été tellement choqué par les détails explicites des actes sexuels décrits par sœur Bartolomea qu’il a eu du mal à les retranscrire. L’interprétation de Verhoeven de ce conte laisse les téléspectateurs incertains si la religieuse visionnaire est vraiment une fanatique religieuse ou un faux, le film abordant de manière provocante les thèmes de la foi, de la manipulation, du pouvoir et de la politique. Le réalisateur a été accusé de prudence dans son apparence audacieuse et sexuellement explicite interprétation du conte de Brown, mais Efira n’entendra pas un mot contre Verhoeven, qu’il cite souvent en termes presque sacrés.

“Je voulais faire le film avant même d’avoir lu le scénario parce que Paul Verhoeven, mon réalisateur préféré, le faisait”, dit-il. “J’avais vu ses films à l’âge de 15 ans et je pense que les plus grandes impressions que vous faites à l’adolescence restent avec vous. Je l’aimais parce que c’est quelqu’un qui a aussi réussi dans le système vicieux qu’était Hollywood dans les années 90. Il travaillait au cœur du système mais était transgressif et ses héroïnes ont toujours un côté complexe qu’on ne voit nulle part ailleurs.

“Honnêtement, il aurait pu me demander de refaire Le Petit Chaperon rouge et j’aurais dit oui. Puis quand j’ai lu le script, Je l’ai aimé. C’était vraiment excitant; à chaque troisième page il y avait quelque chose de fou qui touchait au sacré, à l’intime, à la théâtralité de la religion, à la passion… », ajoute-t-il.

Patakia et Efira ont déclaré que Verhoeven leur avait clairement expliqué le contenu sexuel du film lors de leur première rencontre, détaillant comment il serait tourné. Cependant, les choses s’animent dans le couvent. Efira était-elle inquiète ?

“Je suis assez modeste dans la vraie vie et évidemment faire quelque chose comme ça est toujours un peu effrayant, mais parfois avoir peur, c’est bien”, dit-elle. “Et c’était plutôt cool d’avoir plus de 40 ans et de jouer une vierge ! Ça ne me dérangeait pas d’être nu, mais tu ne peux pas [sex scenes] avec quelqu’un; il faut le faire avec des réalisateurs intéressés par la sexualité et la sensualité [of the scene]. Verhoeven est quelqu’un qui prépare tout à l’avance ; avant même d’avoir vu le script, il m’a dit qu’il y avait ces scènes – c’était aussi du storyboard. Donc tout était bien préparé, Daphné et moi nous nous entendions bien, et tout était très naturel entre nous ».

Il dit que le film, qui a été présenté en première à Cannes l’année dernière, a été bien accueilli en France et n’est pas contre la religion. “Il pose des questions sur la croyance et la croyance et critique le dogme sans critiquer la religion”, dit-il. « Cela montre la force d’une grande foi. C’était une période très intéressante pour les femmes, c’était une époque où la religion n’allait pas de pair avec les libertés individuelles et sexuelles ».

Après notre appel téléphonique, j’envoie un e-mail à Efira pour lui demander si elle pense que Benedetta est un film féministe ; elle répond rapidement. Comme les rues et Rome, sa réponse ramène à Verhoeven. “Comme tous ses films, elle est féministe parce qu’elle présente une femme complexe – ce que j’aime plus que l’idée qu’un film féministe doit nécessairement présenter une femme forte – qui se bat dans un milieu masculin et au pouvoir pour la liberté. Bien avant #MeToo, Paul Verhoeven n’avait jamais eu de “look masculin” ; sa façon de voir les choses est toujours du côté de son héroïne, qui n’est jamais objectivée qu’elle soit nue ou habillée », écrit-il.

Certains seraient fortement en désaccord.

Sharon Stone affirme qu’elle a été amenée à apparaître sans sous-vêtements lors de la tristement célèbre scène d’ouverture des jambes dans Basic Instinct, une allégation que Verhoeven a démentie à plusieurs reprises. Et le jury ne sait toujours pas si Showgirls, qui a ruiné la carrière d’Elizabeth Berkley, est un film sur la misogynie ou un film misogyne. Mais la confiance d’Efira dans le réalisateur est inébranlable. Reste à savoir si les spectateurs britanniques seront si prêts à vénérer l’autel de Verhoeven.

Benedetta est là Royaume-Uni cinéma le 15 avril.

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