Un petit livre de Brontë, perdu depuis un siècle, refait surface

Les livres miniatures créés par Charlotte Brontë et ses frères et sœurs dans leur enfance fascinent depuis longtemps les fans et les grands collectionneurs. Créés à l’origine pour divertir leurs petits soldats, les petits volumes reflétaient le riche monde fictif qu’ils avaient créé dans l’isolement de la maison familiale dans les landes du nord de l’Angleterre, qui a alimenté des romans tels que “Jane Eyre” et “Wuthering Heights” de Charlotte. .

Maintenant, le dernier des plus de deux douzaines créés par Charlotte pour rester entre des mains privées a vu le jour et sera mis en vente le mois prochain.

“A Book of Rhymes”, un volume de 15 pages plus petit qu’une carte à jouer, a été vu pour la dernière fois aux enchères en 1916 à New York, où il s’est vendu 520 dollars avant de disparaître, sa localisation – et même sa survie – inconnue. Il sera dévoilé le 21 avril, la soirée d’ouverture de la Foire internationale du livre ancien de New York et, par coïncidence, l’anniversaire de Brontë. Le prix demandé ? Un énorme 1,25 million de dollars.

Les titres des 10 poèmes (dont “La beauté de la nature” et “En voyant les ruines de la tour de Babel”) sont connus depuis longtemps, grâce à la biographie de 1857 d’Elizabeth Gaskell sur Charlotte Brontë, qui transcrit le catalogue manuscrit de Brontë de sa jeunesse. Mais les poèmes eux-mêmes n’ont jamais été publiés, photographiés, transcrits ou même résumés.

Et ils le resteront au moins un peu plus longtemps. Un matin récent, Henry Wessells, un libraire de la firme de Manhattan James Cummins Bookseller (qui vend le livre en partenariat avec la firme londonienne Maggs Bros.) était impatient de montrer le petit volume, à condition que son contenu ne soit ni cité ni décrit.

“L’acheteur potentiel pourra les guider vers la publication, qui sera un jour rouge pour la bourse Brontë”, a-t-il déclaré.

Wessells, un vétéran de 25 ans du commerce du livre, a géré de nombreuses choses remarquables au fil des ans, y compris les archives de la New York Review of Books et un drapeau agité par TE Lawrence et les rebelles arabes victorieux de la bataille d’Aqaba en 1917. Le modeste paquet de papier Brontë cousu à la main est “un objet unique en son genre”.

“C’est excitant de faire partie de l’histoire de la littérature anglaise, un maillon de la chaîne”, a-t-il déclaré. « Et il n’y a que la joie de l’avoir sur mon bureau. Plus vous le regardez, plus il devient intéressant.”

Il y a eu de nombreux jours de lettres rouges dramatiques sur la bourse de Brontë ces derniers temps. L’année dernière, une grande bibliothèque “perdue” de manuscrits de Brontë et d’autres artefacts littéraires qui étaient restés pratiquement invisibles pendant un siècle a soudainement émergé et a été mise aux enchères. Après une protestation, la vente aux enchères a été reportée et la collection a été achetée intacte pour 20 millions de dollars par un consortium inhabituel de bibliothèques et de musées, afin d’être préservée pour le public britannique.

Et en 2019, le Brontë Parsonage Museum a levé près de 800 000 dollars pour acheter un magazine miniature réalisé par Charlotte qui a été mis aux enchères après la faillite de l’entreprise commerciale française qui le possédait.

Des microvolumes miniatures sont restés dans la famille Brontë jusqu’en 1890, date à laquelle ils ont été dispersés, avec de nombreux autres manuscrits et artefacts, après la mort de la seconde épouse du veuf de Charlotte. Aujourd’hui, tous les autres petits livres de Charlotte font partie de collections institutionnelles, dont la Morgan Library & Museum à New York.

« The Book of Rhymes » (ou « ryhmes », comme Charlotte l’a écrit sur la page de titre), a déclaré Wessells, avait survécu caché dans une enveloppe de la taille d’une lettre cachée à l’intérieur d’un livre scolaire du XIXe siècle dans ce qu’il a décrit comme « un Collection privée américaine.” (Il a refusé d’en dire plus sur le propriétaire, citant un accord de confidentialité.)

Dans son bureau, il ouvrit l’enveloppe, qui était étiquetée “manuscrit de Brontë” et ​​dans le coin supérieur gauche “précieux”. Puis il sortit le livre, qui était plié à l’intérieur d’une copie d’une ancienne liste d’enchères.

Le livre était fait de papier brun terne bon marché, coupé de manière inégale et cousu avec du fil, « structuré comme une petite ficelle », comme l’a dit Wessels.

Il se tourna pour montrer la table des matières, avec l’explication de Charlotte que les poèmes sont attribués à deux auteurs fictifs dans le monde fictif, “Marquis de Duro et Lord Charles Wellesley”, mais en fait “écrits par moi”.

Puis il passa à la page de titre, la retournant pour lire un avertissement au dos : “Ce qui suit sont des tentatives de rimes de nature inférieure, il faut le reconnaître, mais ce sont néanmoins mes meilleures.”

Et enfin, il tournait lentement les pages, pour permettre un aperçu tentant des poèmes, réitérant que le contenu était hors registre.

Pas de problème là-bas. L’écriture microscopique, destinée à imiter les caractères imprimés d’un “vrai” livre, était impossible à lire d’un coup d’œil sans loupe.

Les poèmes – certains longs, certains courts, parfois avec des mots barrés et des corrections – étaient chacun datés et signés ou paraphés “CB.” Wessells les a décrits comme “de styles et de mètres différents” (y compris un sonnet, répertorié dans l’index comme ” Une chose de quatorze lignes “), mais a refusé de proposer une ” évaluation littéraire “.

Claire Harman, une érudite de Brontë qui a également vu le manuscrit dans le bureau de Wessells, a déclaré qu’elle pouvait déchiffrer certains fragments des poèmes, qu’elle a appelés “les derniers poèmes non lus de Charlotte Brontë”. Et selon les souhaits de l’acheteur, a-t-il noté, “ils pourraient rester ainsi”. (Wessells a déclaré que les plans futurs pour le manuscrit pourraient être “un facteur” pour identifier “un acheteur approprié”.)

Les poèmes semblaient “très fascinants”, a-t-il dit, malgré l’avertissement de Brontë. Quant à l’écriture manuscrite, dit-il, “c’est comme si une souris l’écrivait”, comparant l’expérience de la lecture des livres miniatures de Brontë avec la croissance et la diminution d’Alice dans “Alice au pays des merveilles”.

“Ils sont comme des portails vers un monde différent”, a-t-il déclaré. “Entrez et sortez de l’autre côté”.

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