Le livre de l’auteur de “Our Team” Luke Epplin tisse 4 récits derrière le champion du monde de 1948, les Indians de Cleveland

CLEVELAND, Ohio – Luke Epplin n’est pas un Clevelander. Cela convient, dans un sens, étant donné que les quatre personnages emblématiques de son livre, “Notre équipe : l’histoire épique de quatre hommes et les séries mondiales qui ont changé le baseball” ne le sont pas non plus.

Epplin capture l’essence des quatre – Larry Doby, Bob Feller, Satchel Paige et Bill Veeck – dans son livre de 2021. Mercredi, il s’est adressé à plus de 150 personnes lors d’un événement du City Club.

Leurs vies sont entrelacées dans les années 1940, une époque où la ville était florissante, le club était un peu sans but et la pensée même des droits civiques existait sous une forme naissante, même pas après coup.

Il reste des catalyseurs, différents hommes qui ont propulsé les Indians au championnat de 1948, le dernier pour une équipe de baseball de Cleveland.

Veeck était le promoteur, Doby le pionnier, Feller l’homme d’affaires, Paige la légende.

Le fil conducteur, en plus des quatre vitesses qui ont propulsé la course des World Series, c’est que tout le monde était en avance sur son temps.

“Si vous ne donnez rien de plus qu’un jeu de balle aux fans, ils sortiront en nombre”, cite Veeck. “Mais éveillez leur curiosité et ils sortiront en masse.”

Lorsque Veeck a pris le relais, le propriétaire non-conformiste a littéralement ouvert les choses. Il a ouvert la porte de son bureau, a répondu au téléphone lui-même, s’est promené dans les bars et les restaurants, a encouragé les fans et a patrouillé le circuit de discussion – tout pour faire connaître l’équipe.

«Je pense que beaucoup de gens le considèrent comme le PT Barnum du baseball. Je ne le prends pas de cette façon », a déclaré Epplin.

“Veeck avait ce genre d’idée à l’époque, qui était radicale, que le baseball était une forme de théâtre, qu’il y avait de la place pour un jeu compétitif sur le terrain et des spectacles amusants en parallèle.”

Ces parties, a déclaré Epplin, pourraient coexister.

Ils le font encore. Cela nous vient à l’esprit à chaque fois que des T-shirts sont tirés d’un canon lors d’un match des Cavs, des lutteurs de sumo gonflables s’affrontent sur un terrain de baseball de ligue mineure alors que des feux d’artifice illuminent le ciel.

Veeck avait “un esprit de baseball incroyable”, a déclaré Epplin.

C’était aussi quelqu’un qui valorisait les relations pour des raisons altruistes. Lui et Paige sont devenus amis, un respect mutuel qui a formé leur lien.

Et Epplin écrit, “autant l’histoire de Bob Feller commençait à trouver un écho auprès des Américains blancs pendant la Dépression, autant Satchel Paige avait alimenté l’imagination de millions de Noirs américains”.

Paige a apporté avec elle et encouragé une mystique sans âge. Il n’a jamais eu peur d’atteindre les ligues majeures, malgré ses 40 ans. Il avait une personnalité, une quête incessante pour rester dans le match.

La signature de Paige était similaire à “la signature de Paul Bunyan”, a déclaré Epplin à la foule.

Presque toute une vie s’était écoulée lorsqu’il a atteint les ligues majeures. C’est Veeck, et non un employé du club-house, qui lui a personnellement remis sa chemise et s’est excusé que le moment ne soit pas venu plus tôt.

Le temps de Feller est venu au début de sa carrière. C’était un garçon de la campagne de l’Iowa au visage frais qui n’avait même pas obtenu son diplôme d’études secondaires lorsqu’il a rejoint les Indiens et a pris les frappeurs de la ligue par la tempête et la vitesse.

Le temps était bon pour l’image de Feller. Il a été divinisé à Cleveland, et à juste titre. Ses 266 victoires sont accompagnées de l’astérisque proverbial ; selon toute vraisemblance, sans la guerre pour laquelle il s’est porté volontaire, Rapid Robert aurait remporté 300 matchs. Cette étape, avec l’évolution des lanceurs à mi-relief, le nombre de coups et les fermetures rapprochées, semble appartenir au passé dans un avenir pas trop lointain.

Mais la concentration intérieure de Feller sur ses affaires personnelles – littéralement, il s’est incorporé en tant que “franchise individuelle” – a aigri les fans et ses coéquipiers pendant un certain temps. Ces mêmes fans se sont attachés à Paige.

Les chemins des deux s’étaient croisés à plusieurs reprises sur le diamant : l’ambition financière de Feller, couplée à son esprit de compétition, l’a amené à battre des joueurs noirs et blancs lors de tournées de barnstorming.

Sur les relations raciales, cependant, Feller était une énigme : les Noirs méritaient le respect et étaient des adversaires et des coéquipiers dignes, mais il était loin d’être à la hauteur de Veeck lorsqu’il s’agissait d’adopter une position proactive et progressiste.

Son histoire, sa carrière et ses antécédents sont très différents de ceux de Larry Doby, mais tout aussi improbables, a déclaré Epplin.

Pour Doby, la star introvertie de la Negro League, le baseball aurait très bien pu être son troisième

meilleur sport, a déclaré Epplin. Et dans les pages du livre, notamment à travers Doby, un thème latent arrive : la Tristesse. Doby est constamment évité, Paige arrive trop tard, Feller devient un paria et la carrière de Veeck éclipse sa famille.

Les Indiens ont remporté la série en quatre matchs contre les Braves de Boston, mais le point culminant est lorsque Steve Gromek, un lanceur ouvrier qui est allé 9-3 en 1948, embrasse Doby avec effusion.

L’histoire de Doby est incroyable, a déclaré Epplin, “mais aussi isolée”. C’est un solitaire, le seul joueur noir de l’équipe qui passe une grande partie de son temps à “faire face à des fardeaux, des infractions et des abus inconnus de ses pairs de l’équipe. Il les subit en silence ».

Le modérateur Felton Thomas Jr., directeur exécutif de la bibliothèque publique de Cleveland, l’a bien résumé : « Ils sont tous seuls. La solitude est une part importante”.

Epplin, qui a grandi près de St. Louis, a déménagé à Cleveland pendant quelques mois pour faire des recherches sur le livre, qui a commencé à se concentrer exclusivement sur Veeck, qui possédait les Browns de St. Louis après son passage chez les Indiens. Mais la ségrégation de Veeck sur la Ligue américaine et les recherches approfondies d’Epplin ont conduit l’auteur à élargir ses paramètres.

“Je pense à ce livre comme à quatre individus”, a déclaré Epplin, et non à l’équipe de 1948. Leurs vies et leurs carrières se sont chevauchées alors qu’ils “se sont roulés l’un sur l’autre avant de venir à Cleveland”.

Mais le sol de la salle de montage a pris un coup dur : Effa Manley reste une figure riche de l’histoire du baseball, une rare femme propriétaire dans les ligues noires, une force sortante qui se bat pour sa place et sa ligue. Elle a parlé ouvertement de la récompense pour ses joueurs et “extrêmement importante”, a déclaré Epplin, qui a déclaré que c’était presque devenu le cinquième sujet du livre.

Une autre figure périphérique mais importante est Lou Boudreau qui, en tant que joueur-entraîneur, agit comme intermédiaire entre le propriétaire Veeck et ses joueurs.

Avec plus de 100 pages de notes de fin et de références bibliographiques, Epplin aurait pu tomber dans le piège de perdre de vue le fait d’appuyer sur les freins, mais économiquement, il présente magnifiquement les quatre vies – dans sa voix, avec une légère impression de l’écriture du jour.

Le climat de la nation après la Seconde Guerre mondiale contribue également à façonner le livre. Doby a servi dans une marine séparée. En fait, a déclaré Epplin, Doby et Feller ont servi exactement dans la même partie de la guerre, Feller s’est porté volontaire le lendemain de Pearl Harbor et a sacrifié ses premières années. Veeck a donné plus. Il a été grièvement blessé et, à son retour à un régime de bourreau de travail, il aurait subi plusieurs interventions chirurgicales qui lui ont épluché la jambe.

“Vous ne pouvez pas raconter cette histoire à moins de commencer avec eux pendant la Seconde Guerre mondiale, et vous ne pouvez vraiment pas raconter l’histoire de l’Amérique d’après-guerre sans voir les horreurs et les expériences formatrices que vivent tous ces gens”, a déclaré Epplin.

Les quatre hommes, de diverses manières, étaient également exposés au monde : la série de 1948 était un phénomène télévisuel naissant. Différentes générations, différentes races avaient convergé à Cleveland.

En mettant les quatre “ensemble”, vous pouvez représenter toutes sortes d’aspects de l’intégration qui se déroulaient à cette époque, du progressif au traditionnel. C’est pourquoi je me suis concentré sur ces quatre individus et je voulais que leurs histoires ne soient pas séparées… mais qu’elles s’entremêlent parce que ces hommes se chevauchaient. »

Dans “Notre équipe”, Epplin y est parvenu.

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