Les mémoires de la légende de Fairbanks Merritt Helfferich sont un délice débridé

“Certains jours, vous mangez des ours: un souvenir d’Alaska”

Par Merritt Helfferich. Edité et publié par April Crosby. 248 pages. 2021. 28,95 $.

Merritt Helfferich était une sorte de légende autour de Fairbanks. Professionnellement, il était connu pour ses nombreuses années à l’Institut géophysique de l’Université d’Alaska Fairbanks, où il est devenu directeur associé avant sa retraite en 1994. Il a également joué un rôle déterminant dans la réalisation du Centre international de recherche sur l’Arctique. Des réalisations comme celle-ci dans le monde de la science ne sont pas une mince affaire, mais sont généralement associées à des personnes titulaires d’un doctorat. Helfferich y est arrivé armé uniquement d’un diplôme en anglais de l’UAF après avoir échoué dans trois universités précédentes.

Cela conduit à la raison même pour laquelle il est semi-légendaire. Helfferich était prêt à tout essayer et continuerait d’avancer malgré les revers. Il l’a fait à la fois au travail et, grâce à d’innombrables efforts, dans la communauté plus large de Fairbanks, poussé en cours de route par un bon sens de l’aventure, de la curiosité, de la détermination et, peut-être le plus important, un sens de l’humour sans faille.

Dans la vieillesse, Helfferich a commencé à écrire ses mémoires avec la même approche. Faites-le et voyez ce qui en ressort. Son décès en 2019 a laissé le travail inachevé. Connaissant la valeur du projet, cependant, sa femme, April Crosby, a organisé ce qui s’y trouvait et l’a publié dans un volume intitulé “A Few Days When You Eat Bears”, et c’est un plaisir.

Le livre s’ouvre sur l’arrivée d’Helfferich à Fairbanks à la fin de l’été 1958, après avoir conduit une toute nouvelle Porsche Speedster décapotable depuis le Connecticut sur le chemin principalement en terre puis sur la nouvelle route de l’Alaska. Promettant de garder le toit baissé autant que possible, il a été égaré par des rochers, de la boue et de la pluie parmi d’autres incidents mineurs, mais il n’y a pas eu de calamités majeures et il n’a signalé aucune crevaison.

Helfferich fournit un récit vivant de la conduite à une époque où la route et le nord lui-même étaient beaucoup plus accidentés, et pas seulement le long des bords. Il note qu’à Whitehorse, au Yukon, une bannière de rue dans le journal local indiquait que «Tous les jeudis si le personnel est sobre» était publié. Six cents miles plus loin, il s’est rendu à Fairbanks, avant l’État et plus d’une décennie avant le boom du pipeline, pour trouver des bars ouverts jusqu’à 5 heures du matin tous les soirs.

De là, il retourne à son enfance en Nouvelle-Angleterre et en Pennsylvanie. Helfferich est issu de quatre générations de ministres de l’Église réformée, mais son père, distant émotionnellement et physiquement de plus en plus absent, a laissé un vide dans sa propre vie qu’il a transformé en aventures pour combler autre chose que la religion. Il est tombé maladroitement sur l’université, une variété d’emplois et quelques voyages en Europe, mais a manqué de direction jusqu’à ce qu’il soit accepté à l’UAF dans ce qui était probablement sa dernière chance d’obtenir un diplôme.

De son propre aveu, il était un étudiant médiocre, mais finalement Helfferich gagna sa peau de mouton, acheta une propriété et construisit une maison au sommet du dôme d’Ester, épousa sa première femme et eut son premier enfant. Il avait besoin d’un emploi et a été embauché à l’Institut géophysique, chargé de mettre en place des stations de prise de vue en Alaska et dans le nord du Canada pour photographier les aurores dans le cadre de la recherche fédérale sur l’ionosphère – les scientifiques adoraient leur travail, mais c’était la défense nationale qui justifiait le financement. Ici, Helfferich a trouvé sa véritable vocation. Habile à la fois de ses mains et de son intellect, il s’est forgé une réputation de polyvalent pour les scientifiques qui avaient besoin de techniciens capables de transformer leurs idées en outils qui fonctionnaient sur le terrain.

En conséquence, Helfferich n’a pas mis fin aux aventures. Il était sur place pour la création de Poker Flat Rocket Research Range au nord de Fairbanks. Aujourd’hui une installation prospère, elle a failli être mise sur pied sous la direction de Neil Davis, plus tard directeur de l’Institut. Les choses se sont bien passées pour la plupart, mais à un moment donné, le champ de tir a accidentellement lancé une fusée au Canada.

L’installation de caméras aurores l’a emmené au pôle Sud, où il a placé une caméra pour enregistrer des images des australis borealis, les aurores boréales. Il a également obtenu un siège à bord du pétrolier Manhattan lorsqu’il a été rénové en tant que brise-glace et envoyé à travers et à travers le passage du Nord-Ouest en 1969 pour tester la faisabilité d’utiliser des pétroliers pour transporter le pétrole nouvellement découvert à Prudhoe Bay vers le marché. le pipeline proposé s’est facilement avéré être une idée moins chère. Son implication dans le lancement d’un ballon depuis ce qui était alors Barrow en 1982 était un peu moins liée au travail. Helfferich a tort d’affirmer qu’il s’agissait du type de vol le plus au nord à l’époque; la condamnée SA Andrée Arctic Balloon Expedition lancée depuis Svalbard, à une latitude plus élevée, en 1897.

Plus près de chez nous, Helfferich a été impliqué dans un flot incessant d’organisations et d’efforts de construction communautaire, et dans plus de quelques gros problèmes, le plus célèbre étant le co-fondateur du Great Tanana Raft Classic, qui s’est déroulé de 1968 à 1971. Un événement non motorisé, les participants devaient construire leurs propres radeaux pour une balade sur la rivière de Fairbanks à Nenana. Cela s’est terminé après quelques noyades.

Helferrich a épousé Crosby en 1995 et les aventures se sont poursuivies en tournée, en Alaska et à travers l’Europe. L’histoire de lui et d’April passant du temps sur la rivière Kongakut à compter le nombre de voyageurs fluviaux pour l’USFWS a une qualité zen, rapidement inversée lorsque, en vol, ils restent au sol dans une installation DEW abandonnée, à ce moment-là l’ambiance devient post-apocalyptique.

La perspective de Helfferich convenait parfaitement à l’Institut de géophysique, où nombre de ses aventures sont nées. “Il y avait une liberté de création et beaucoup de respect mutuel”, écrit-il, “avec l’espoir que nous pourrions faire n’importe quoi.”

Cet esprit imprègne chaque page de ce livre inspirant qui offre un bel aperçu de Fairbanks et de l’UAF à une époque pas si lointaine, d’un homme qui s’est retrouvé dans les deux et a contribué à les améliorer tous les deux. Plutôt l’héritage pour quelqu’un qui a continué à échouer à l’université. Le sous-titre de ce livre est “An Alaskan Memoir”, mais “Alaskan Adventures” décrit le mieux ce qu’il y a à l’intérieur.

Tous les bénéfices de la vente de “Some Days You Eat the Bears” sont reversés à l’Interior Alaska Land Trust, que Helfferich a aidé à fonder.

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