Thomas Edison a-t-il tué le véritable inventeur du cinéma ?

Le catalyseur du processus a été la disparition de Le Prince qui, deux ans après avoir filmé la scène du jardin, est monté à bord d’un train en France et n’a plus jamais été revu ni entendu parler. D’une manière ou d’une autre, quelque part entre Dijon et Paris, il avait disparu.

Le sort final de Le Prince restait inconnu. Sa femme, Lizzie, avait cependant une théorie. Louis, a-t-il dit, avait été kidnappé et tué – et l’homme qui avait ordonné le meurtre était Edison.

Le Prince et Lizzie se sont rencontrés en 1866 à Paris, où il étudiait la sculpture. Ils formaient un beau couple tape-à-l’œil : la Yorkshire girl, le bout des doigts souvent maculé d’éclaboussures de peinture, et la grande intellectuelle alsacienne en tailleur et barbe à la mode. En 1869, les jeunes mariés se sont installés dans la ville natale de Lizzie, Leeds, où Le Prince a commencé à expérimenter la composition, en mélangeant deux photographies ou plus en un tout plus artistique.

Un jour, la plaque de verre et le papier imprimé en dessous lui glissèrent entre les mains et, à ses yeux fatigués, la personne apposée sur les deux couches « donna soudain une nette impression de mouvement ». L’espace d’un instant, l’image qu’il tenait avait pris vie.

Peu de temps après, lors d’une fête d’anniversaire pour l’un de ses fils, Le Prince a sorti une lanterne magique et des toboggans de feux d’artifice chinois. Alors que les images dansaient sur le mur, il se tourna vers Lizzie et dit : « Les photographies animées seront la prochaine invention.

Ils ont déménagé à New York, une ville étrangère qui a fasciné Le Prince tout comme Leeds. “Les champs inédits le fascinaient”, a écrit Lizzie.

Ils ont fini par enseigner l’art aux enfants sourds. “Seuls ceux qui ont essayé d’enseigner ces choses aux sourds”, se souvient Lizzie, “peuvent réaliser la connaissance intime du détail, du tact, de la diligence et de la patience nécessaires.”

Ils ont aidé leurs élèves à mettre en scène une pantomime à l’Exposition universelle non officielle de 1884 à la Nouvelle-Orléans. Des visiteurs de marque ont afflué pour voir leur exposition. L’un d’eux était peut-être le patient auditif le plus célèbre d’Amérique : Thomas Edison.

Le nom d’Edison était partout dans le salon de la Nouvelle-Orléans, qui avait été câblé avec 5 000 lampes Edison Electric. L’homme lui-même est arrivé à la Nouvelle-Orléans deux mois après le début du spectacle. Il avait alors 38 ans, était veuf depuis sept mois et chassait une jeune fille de 19 ans.

Très malentendant depuis l’enfance, Edison n’a jamais porté d’appareil auditif et a préféré voir son état comme “une bénédiction déguisée”. Il ne paierait pas 10 000 dollars pour être « guéri » de sa surdité, raconte-t-il dans un journal intime, « car cela l’empêche d’entendre beaucoup de choses qu’il ne veut pas entendre, comme des voitures, des wagons, des vendeurs licenciés. [sic] le matin, l’ennui, les appels téléphoniques, les discours politiques et les chats”.

“Je ne suis pas tellement intéressé à faire fortune”, a déclaré Edison à une autre occasion, “comme moi pour avoir une longueur d’avance sur les autres coéquipiers.” En vérité, ses idées originales étaient rares et rarement matérialisées : au fil des ans, elles comprenaient des meubles et des articles ménagers en béton, des livres imprimés sur du nickel et un faisceau électrique avec lequel sculpter la glace. Il a prédit que les métaux seraient transmutables au 21e siècle, rendant l’or “aussi bon marché que des lingots de fer ou des blocs d’acier”, inaugurant un monde de “cabines en or” en or massif et de paquebots “de la poupe. à l’arrière”.

Au lieu de cela, Edison a obtenu de meilleurs résultats lorsqu’il a identifié les innovations existantes et les a améliorées. Il collectionnait les publications techniques en plusieurs langues et lisait chaque numéro de Scientific American, parcourant les pages à la recherche d’annonces de brevets ou de lettres à l’éditeur dans lesquelles des amateurs naïfs donnaient gratuitement leurs innovations.

Son ampoule à incandescence s’inspire de la lampe “à huile minérale” imparfaite de William Arcand, qu’Edison avait vue à l’œuvre en 1878 et qu’il avait associée à l’ampoule globe et à filament de carbone inventée par l’Anglais Joseph Swan, annoncé dans Scientific American en Octobre 1879. De même, bien qu’Edison se considère comme l’inventeur du téléphone, il n’avait inventé que le microphone à charbon, qui avait amélioré l’original d’Alexander Graham Bell. Edison était assez intelligent pour savoir que Bell était une invention qu’il ne pouvait pas complètement effacer publiquement : au lieu de cela, il répétait souvent l’accusation selon laquelle l’appareil de Bell était inaudible, peu fiable et essentiellement inutile.

Edison était, sans aucun doute, le meilleur inventeur de son temps, mais de plus en plus son génie semblait ne pas le servir : combiné à la richesse, à la renommée et à l’attente, il générait une pression pour créer. Le public du Magicien, comme tout chercheur d’émerveillement, ne pouvait que se contenter de nouveaux tours. Et à la fin des années 1880, Edison en avait désespérément besoin.

Soudain, de grands esprits partout semblaient parler des utilisations possibles de la photographie. En 1887, Animal Locomotion d’Eadweard Muybridge apparaît, décomposant des séquences de mouvements : un homme nu balançant une raquette contre une balle de tennis ; un lion; un singe; un cheval de course – dans environ 20 photographies.

Heureusement pour Le Prince, personne n’avait encore exploré avec succès sa voie : celle d’utiliser la photographie instantanée pour recréer le mouvement en direct, au lieu de l’arrêter pour le disséquer. Muybridge avait placé plusieurs caméras à la suite, s’étendant sur des dizaines de mètres, et devait effacer ses grilles et ses arrière-plans d’espace blanc pour simuler un seul point de vue. Le Prince a essayé de combiner les images en un seul point de vue. Pour le dire autrement, Muybridge a capturé le mouvement dans un laboratoire. Le Prince avait rencontré la première pierre sur la route pour saisir la vie à tout moment et partout où elle vivait.

Le Prince a dressé une liste de sujets susceptibles d’être tournés : « B. BILL, BARNUM, SURF” ainsi que “HUDSON RIVER BOATS” et “BDWAY FROM OFFICE, CENTRAL PARK FASHION AND BOATING, BASEBALL, GIRL THRO’ PAPER DISKS ON TIGHTROPE”.

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