Sens et sensibilité : pourquoi les livres doivent nous bouleverser

La façon dont les mots reflètent et façonnent la réalité est au cœur d’une guerre cachée qui se déroule au sein de l’édition britannique, liée à ce que l’on appelle dans l’industrie des “lectures de sensibilité”.

Ces rapports indépendants commandés par un éditeur pour s’assurer qu’un livre n’offensait pas les lecteurs potentiels étaient, jusqu’à très récemment, pratiquement inconnus de la plupart des gens. L’idée peut sembler assez anodine, mais les lectures de sensibilité deviennent rapidement une force importante dans l’édition, avec des conséquences potentiellement graves pour les auteurs. Cela a été mis en évidence à l’été 2021 lorsque l’auteure et enseignante Kate Clanchy s’est retrouvée au centre d’une rage sur les réseaux sociaux pour ses mémoires primées. Certains enfants à qui j’ai enseigné et ce qu’ils m’ont apprisqui avait été acclamé par la critique deux ans plus tôt.

Clanchy a été accusée par ses détracteurs de racisme, de compétence, de sexisme et de suprématie blanche, avec des mots et des passages du livre cités à l’appui de leurs arguments. Tout en insistant sur le fait que bon nombre de ces citations avaient été sorties de leur contexte, Clanchy s’est néanmoins excusée publiquement pour toute offense qu’elle avait causée et a apporté des modifications à son texte en réponse à certaines des critiques. De plus, son éditeur, Picador, qui n’avait exprimé aucune inquiétude concernant la sensibilité avant la publication, a décidé de l’envoyer à trois lecteurs de sensibilité différents pour parcourir le livre à la recherche de toute trace restante d’infractions d’auteur.

FT Weekend Festival littéraire d’Oxford

Rebecca Abrams et Kate Clanchy seront interviewées par Stephen Law dans Oxford Debate: Sensitive Readers le 2 avril à 14h dans la librairie Blackwell. Pour plus d’informations, rendez-vous sur oxfordliteraryfestival.org

Les rapports ont insisté sur des changements radicaux, mais ils n’étaient pas d’accord sur quoi et pourquoi. Ils se contredisaient directement à certains endroits, admirant et condamnant les mêmes passages. Il n’y avait qu’un consensus dans leur conclusion que le livre devrait être retiré de la publication. En janvier de cette année, Clanchy et son éditeur ont conclu une collaboration artistique qui a duré 25 ans.

En tant qu’ami de Clanchy, et en tant qu’écrivain et enseignant moi-même, j’ai regardé cette saga se dérouler avec inquiétude alors qu’elle dépassait rapidement les questions raisonnables de sensibilité. Il me semblait qu’il s’agissait des limites de la liberté d’auteur et de qui avait le droit d’imposer des limites à l’imagination d’un écrivain.

Soumettre des manuscrits à un examen externe n’a rien de nouveau. La lecture sensible est largement utilisée aux États-Unis et au Royaume-Uni depuis plus d’une décennie dans l’édition pour jeunes adultes et pour enfants, où l’âge du lecteur cible justifie un niveau élevé de soin éditorial en ce qui concerne le ton et le contenu. La presse universitaire a depuis longtemps envoyé des propositions et des manuscrits pour examen par des pairs experts comme une évidence. Il s’est maintenant répandu dans le courant dominant alors que les éditeurs essaient d’être plus conscients de l’opinion culturelle et sociale.

Quelles sont les qualités requises pour être un lecteur sensible ? En quoi consiste la tâche elle-même ? Et qui exactement sont les sensibilités sauvegardées ?

J’ai quelques réponses provisoires à ces questions, ayant récemment fait une lecture de sensibilité pour un mémoire sur les traumatismes héréditaires qui sera publié par Penguin plus tard cette année. Il était très clair dans mon esprit que mon rôle était collaboratif et non invasif. Ce n’était pas mon travail d’imposer mes préférences au style de l’auteur, ni de forcer le texte à se conformer à mes valeurs ou à ma vision du monde.

Mon travail consistait à attirer l’attention de l’auteur sur où et pourquoi le texte pouvait susciter une forte réaction négative à des points particuliers et offrir des suggestions, et non des instructions, sur la façon d’éviter l’offense. Est-ce que je pense que mes commentaires ont été utiles ? Oui, serait-il possible d’écrire un livre de cette façon ? Non. La défense est la malédiction de la créativité.

L’utilisation généralisée de la lecture sensible pour tous les genres de fiction et de non-fiction, aussi bien intentionnée soit-elle, pose plus de questions que de réponses. Pour certains, c’est la réponse d’une industrie de l’édition de plus en plus timide, effrayée par l’opinion publique et terrifiée par les calomnies sur les réseaux sociaux. Pour d’autres, il s’agit d’une reconnaissance des déficits structurels d’une industrie qui ne reflètent pas toujours la société au sens large dans laquelle elle évolue.

Pour moi, l’aspect le plus troublant des objections des lecteurs de sensibilité au livre de Clanchy était qu’ils semblaient insensibles au processus d’écriture lui-même, sourds à l’ironie, intolérants à l’ambiguïté, impatients avec le concept de voyage narratif.

Cette lecture, quelle que soit votre perspective idéologique, est hostile à la relation entre écrivains et lecteurs, qui est par essence consensuelle, librement établie de part et d’autre. Le rôle des éditeurs n’est pas de contrôler l’imagination des auteurs ou d’accompagner sur la pointe des pieds les sentiments des lecteurs, mais de soutenir leurs auteurs, de stimuler la discussion et de défendre le débat, respectueux des différences et sans peur des sensibilités.

Les scandales littéraires précèdent les médias sociaux, bien sûr. En réponse à la fureur provoquée par son roman sur l’Holocauste de 1991, Flèche du temps, Martin Amis a déclaré : « Il n’y a plus de panneaux “ne pas entrer”. Mais ne soyez pas audacieux là-dedans juste pour le plaisir. Vous devez avoir quelque chose à dire. “Tout écrivain sérieux (et, oserais-je dire, sensible) comprend cela. Les écrivains ne jettent pas de mots sur la page dans l’ancien ordre. Ils réfléchissent, réfléchissent, se tourmentent eux-mêmes.

Le monde du livre a toujours été une grande famille malheureuse – rivale, envieuse, controversée, parfois même cruelle – et doit le rester. Je veux que les livres que je lis dérangent, testent – oui, offensent même. Je veux qu’ils me secouent de ma chaise métaphorique. Je ne veux pas de sensationnalisme comme une fin en soi, ni de vulgarité insensée, ni de provocation gratuite. Mais je veux savoir à quoi ressemble le monde pour les gens qui ne sont pas comme moi. Je veux vivre dans des espaces imaginatifs différents du mien. Je veux faire partie d’une république de lecteurs et d’écrivains qui acceptent librement d’être en désaccord, et non d’une autocratie littéraire dans laquelle toutes les voix dissidentes ont été réduites au silence.

Le dernier livre de Rebecca Abrams est “Licoricia of Winchester: Power and Prejudice in Medieval England”

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