Critique de Shadowlands par Matthew Green – Les lieux fantômes de Grande-Bretagne | Livres d’histoire

matthew Green ha sentito parlare per la prima volta di Dunwich, la città medievale annegata al largo della costa del Suffolk, nel 2016 durante un periodo di instabilità e di “turbe emotive” della sua vita, quando suo padre è morto e sua moglie lo ha laissé. “J’étais déterminé à découvrir comment notre pays a été façonné par les absences”, écrit Green, “tout comme ma vie avait été définie par ce qui n’était plus là”.

Dunwich, autrefois grand port de 5 000 habitants et capitale de l’Anglia de la Saxe orientale, a été victime de l’érosion côtière. De ses sept églises paroissiales, Ognissanti fut la dernière à succomber. Sa tour s’est effondrée dans la mer, ainsi que la falaise sur laquelle elle a été construite, en 1922, “parmi une cascade d’ossements morts sur la plage en contrebas”.

Mais comme le dit Green, et son livre le démontre magnifiquement, “ce qui a disparu sous la mer peut être reconstruit dans l’esprit”. Depuis le XIIIe siècle, lorsque la côte du Suffolk près de Dunwich a commencé à être sérieusement rongée par les vagues, des milliers de colonies ont disparu de nos cartes. C’est l’histoire inédite de ces communautés perdues – “la topographie de l’ombre de la Grande-Bretagne” – qui est devenue l’obsession de Green. Il ignore leur riche histoire et réinvente la vie de ceux qui ont marché dans leurs rues, révélant “des histoires de persévérance humaine, d’obsession, de résistance et de réconciliation”. Ce faisant, cela rend tangible la tragédie de leur perte et la menace à laquelle nous sommes tous confrontés de la crise climatique sur ces îles secouées par les tempêtes.

Plus de 4 000 villages de Grande-Bretagne risquent d’être victimes d’inondations catastrophiques au cours des deux prochaines décennies : « La Grande-Bretagne possède certaines des falaises qui disparaissent le plus rapidement en Europe. Certaines parties de Londres pourraient être sous l’eau d’ici la fin de ce siècle. À ce stade, de vastes pans de la Grande-Bretagne pourraient être “plus d’ombre que de terre”.

Green, historien et auteur spécialisé dans l’histoire de la capitale, emmène son lecteur à la découverte de huit communautés victimes des forces de la nature, de changements de circonstances économiques ou de destructions délibérées, comme à Capel Celyn, au Pays de Galles, noyée sous un réservoir .water – et Stanford, Norfolk – réquisitionné par l’armée comme zone d’entraînement.

Cela commence à Skara Brae, dans les Orcades balayées par les vents, une colonie vieille de 5 000 ans qui a émergé de sous le sable après une terrible tempête en 1850. Cette Pompéi néolithique est “l’une des plus anciennes structures construites de la planète”, plus ancienne que Stonehenge. ou les pyramides d’Egypte. Il a fourni aux archéologues une clé pour percer les mystères de la façon dont nos ancêtres vivaient à l’aube de la civilisation.

Les premières maisons ont été construites vers 3200 av. J.-C., lorsque la ville était à un mille de la mer ; maintenant c’est sur le rivage. L’idée de générations successives vivant dans les mêmes maisons, côte à côte avec leurs voisins, était “positivement révolutionnaire” sur ces îles. Occupée pendant de nombreux siècles par une centaine de personnes, Skara Brae était “une minuscule ruche d’activité ennuyée dans la terre, une commune”. Le mystère entoure pourquoi son peuple est parti. Peut-être qu’une tempête apocalyptique en 2500 av. J.-C. a enterré la colonie dans un tsunami de sable. Ils peuvent avoir succombé au pillage des envahisseurs ou à la maladie. Ou, alors que le climat devenait plus froid et plus humide et que la mer commençait à envahir la terre, peut-être que les gens se sont déplacés vers des pâturages plus verts. Personne ne sait.

Le voyage de Green l’emmène sur le site de la colonie médiévale perdue de Trellech dans le Monmouthshire. En 2005, un archéologue amateur, Stuart Wilson (un “Welsh Indiana Jones”), a joué une petite fortune en achetant un champ sous lequel il croyait être ce qui avait été la plus grande ville du Pays de Galles. Il est depuis devenu, dit Green, “l’une des fouilles les plus anciennes et les plus démocratiques de l’histoire britannique”. Wilson pense que Trellech avait la même taille physique que Londres au 13ème siècle. Les archéologues professionnels ne sont cependant pas si sûrs qu’ils tourneront le dos à quelqu’un qu’ils considèrent comme un “amateur voyou contournant les rigueurs du milieu universitaire”. Green explore les deux côtés de l’argument, se plongeant dans l’histoire de cette importante communauté et son ascension fulgurante en tant que centre de travail du fer, en particulier la production d’armes pour le souverain anglais de la région, Richard de Clare : “des enclumes de Trellech le les épées sont arrivées pour plonger dans le cœur des ennemis ».

Wharram Percy dans les Yorkshire Wolds est l’un des villages désertiques les plus célèbres d’Europe. Fondée vers 850 après JC et occupée pendant environ 600 ans, il ne reste qu’une église en ruine et un champ d’herbe bosselé bordé de douves. Sous l’herbe se trouvent les restes d’au moins 40 maisons paysannes. Alors que Green se promène autour de lui, il ressent “un désir compulsif d’explorer leur monde natal, d’être là pendant que les gens se réveillent pour enterrer un parent, sautent d’une paillasse sur la bacchanale d’un saint ou font face à la monotonie de cultiver des champs”. Le village a persisté malgré les raids écossais et la peste noire de 1348, qui a anéanti 40% de la population anglaise. Mais finalement, il a succombé au mouton. Les habitants ont été expulsés au XVe siècle pour permettre au propriétaire de créer des pâturages clôturés pour le pâturage.

Henry James visita Dunwich au début du siècle dernier, s’imprégnant de l’atmosphère « désolée et exquise », et remarqua avec l’acuité typique qu’« il y a une présence dans ce qui manque, il y a de l’histoire dans le fait qu’il y en a si peu » . Comme le montre avec tant d’éloquence le livre de Green, les gens sont attirés par ces lieux parce qu’ils sont un rappel poignant de la nature éphémère de nos maisons et de nos communautés bien-aimées. Il écrit : “Dans le village perdu, on voit le sable tomber doucement du sablier, ou le retournement de la terre.”

Shadowlands: A Journey Through Lost Britain de Matthew Green est publié par Faber (£ 20). Pour soutenir Guardian et Observer, commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais d’expédition peuvent s’appliquer.

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