Critique de livre : Dark Hunter, par FJ Watson

Fiona Watson

De nombreux Écossais sont sans doute encore redevables à Nigel Tranter, quelque 20 ans après sa mort, pour leur connaissance de l’histoire médiévale et de la Renaissance écossaise. Tranter n’était pas un styliste et ses dialogues étaient en bois, fonctionnels au mieux, mais ses recherches étaient approfondies et il était un excellent conteur, celui qui n’a jamais oublié que c’est l’intérêt narratif qui fait tourner les pages des lecteurs. FJ Watson est un éminent historien universitaire, spécialisé dans les guerres médiévales, et est également l’auteur d’une biographie de Robert the Bruce, dont le deuxième volume est encore à venir. Dark Hunter est son premier roman.

Il se déroule à Berwick-upon-Tweed, trois ans après Bannockburn, et, étonnamment et curieusement, est un roman anglais plutôt qu’écossais. À savoir, il est écrit du point de vue d’un jeune écuyer anglais nommé Benedict, servant dans la garnison assiégée, attendant une attaque des “démons” écossais renaissants et du célèbre et redouté Black Douglas. Benedict, un jeune homme intelligent qui n’est qu’un guerrier réticent, est un personnage attachant et un conteur persuasif.

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Les romans de Tranter parlaient de la marche de l’histoire. Dark Hunter n’a pas vraiment ce souci. Il pourrait être décrit comme un roman se déroulant dans le passé. Il y a certainement un indice du cours de la guerre; la garnison anglaise est à court de ravitaillement et affamée de ressources car, après Bannockburn, le roi Edward a non seulement été «renvoyé chez lui pour reconsidérer», mais s’est vu refuser le pouvoir d’imposer de nouvelles taxes. Pourtant, le roman parle moins de la guerre que de ce qui se passe à l’intérieur de la ville.

Chasseur de l’Ombre, de FJ Watson

Benoît, méprisé pour sa connaissance des livres par son collègue écuyer, Will, prouve bientôt sa valeur en observant que le chevalier en charge du commissariat cuisine ses livres, volant de l’argent tout seul. Ainsi, lorsqu’une belle fille est retrouvée assassinée hors les murs, Benoît, ayant des raisons de soupçonner qu’elle a bien été tuée dans la ville et qu’il faut donc y rechercher le tueur, se voit finalement confier l’enquête. Était-ce un crime passionnel ou avait-il découvert qu’il y avait un espion ou un traître dans le camp ? En bref, Watson a écrit un roman policier qui se déroule au début du XIVe siècle, et c’est un beau mystère atmosphérique, dont la profondeur et l’autorité ont été renforcées par la familiarité de l’auteur avec les conditions de la vie quotidienne, les pratiques religieuses, la nourriture, la boisson, les vêtements, les armes, les distinctions sociales. et ainsi de suite. Tout est convaincant, facile pour le lecteur de croire que la survie dans une ville en attente d’un siège serait comme ça. D’une manière sensée, Watson a évité tout faux dialogue médiéval ou de substitution. Donc, pour la plupart, l’image et l’ambiance sont convaincantes, bien que l’on puisse se demander si même un écuyer sensible et plutôt vaniteux comme Benoît serait tout aussi conscient de la saleté et des conditions de vie sordides qu’il le semble.

Portrait d’une cité médiévale assiégée, le roman est admirable. De même, la caractérisation est au moins satisfaisante, et il est certainement utile d’avoir une image de ce à quoi nos grandes guerres d’indépendance écossaises ressemblaient ou auraient pu être perçues de l’autre côté. Bref, c’est à bien des égards un beau premier roman, digne exemple de la floraison récente du roman historique écossais associé à Andrew Greig et Rosemary Goring. Ma réserve – ennuyeuse et familière – est motivée par la décision de Watson de raconter son histoire dans le présent. C’est évidemment à la mode, mais la vérité est que le présent est bon pour le cadre, mais pas pour le récit. La plupart des grands conteurs ont utilisé le passé simple qui permet à l’écrivain de couvrir plus rapidement le terrain. Si je devais donner un cours d’écriture créative – ce que, Dieu merci, je ne fais pas – j’inviterais les étudiants à réécrire un chapitre de Rapito ou des Trente-neuf étapes vers le présent et à voir à quel point le rythme et la certitude étaient perdu.

Dark Hunter, de FJ Watson, Polygon. 325pp, 8,99 £

Un message de l’éditeur :

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