‘Tout est nuances de gris’ : dans le monde bizarre du hit Bad Vegan de Netflix | Documentaire

Etmême selon les véritables normes criminelles de Netflix, Bad Vegan: Fame. Fraude. Les fugitifs se distinguent comme bizarres et déconcertants. La série en quatre parties du réalisateur de Fyre: The Greatest Party That Never Happened Chris Smith, publiée la semaine dernière, détaille la chute déconcertante de la chef végétalienne Sarma Melngailis et de son restaurant Pure Food and Wine, un hotspot animé de Manhattan qu’il était autrefois au l’avant-garde du mouvement “alimentation crue” et un pôle d’attraction pour les célébrités. Blonde et sensuelle, Melngailis était le visage enviable d’un style de vie élégant et épuré ; ses deux livres de cuisine de 2005 et 2009, qui annonçaient des recettes d’aliments crus pour “obtenir l’éclat”, comportaient une photo d’elle sur la couverture, l’air timide et satisfaite, l’incarnation de l’énergie, de la clarté et de la santé à la manière végétalienne.

Mais en 2011, Melngailis a rencontré un homme en ligne qui, comme le montre l’émission, lui a jeté un sort d’effacement et l’a manipulée pour voler de l’argent aux investisseurs et étouffer les employés. En 2015, Melngailis a disparu de New York avec son mari de l’époque, Anthony Strangis, un joueur endurci et représentant de tweet chez Alec Baldwin qui avait convaincu Melngailis que si elle réussissait une série de tests émotionnels exténuants, y compris la dégradation sexuelle et lui donner de l’argent le ferait. pouvoir l’immortaliser ainsi que son pit-bull bien-aimé, Leon. Selon la série, les dettes de Melngailis s’élevaient à environ 6 millions de dollars, dont 400 000 dollars volés à sa mère par Strangis. Le couple a été arrêté en mai 2016 dans un motel à l’extérieur de Pigeon Forge, dans le Tennessee. Melngailis a plaidé coupable de vol aggravé, de fraude fiscale criminelle et de stratagème frauduleux, et Strangis de quatre chefs de vol aggravé au quatrième degré. Melngailis a servi un total de quatre mois sur Rikers Island, Strangis, un an.

Les faits nus de l’affaire ne rendent pas justice à l’étrangeté de l’affaire, mais c’était du fourrage instantané pour les tabloïds. Une séduisante végane, éduquée par Ivy, accusée d’avoir volé des employés, retrouvée en fuite via une commande de Domino’s Pizza ? La presse à potins, qui l’a surnommée la “végétalienne Bernie Madoff”, l’a mangée. Bad Vegan, pour lequel Melngailis a fourni une interview approfondie et un accès à ses vastes archives de journaux, SMS, e-mails et autres communications avec Strangis, tente de clarifier la situation parfois inexacte et de brosser un tableau plus complet de Melngailis ‘illusion et Strangis’ contrôle coercitif.

“Je ne pense pas [Melngailis] elle se serait retrouvée dans cette situation où elle a été condamnée pour fraude par elle-même”, a déclaré Smith, également producteur exécutif de Tiger King, un autre vrai coup criminel de Netflix au Gardien du projet.” Si Anthony Strangis n’était pas entré sa vie, je ne la vois certainement pas emprunter cette voie.

Pendant quatre heures, Bad Vegan plonge dans la manipulation tordue et, dans des conversations téléphoniques enregistrées, menaçante du Melngailis de Strangis, à des fins de plus en plus déconcertantes et illisibles. (Strangis a refusé de participer à la série.) Au fil du temps, Strangis, qui a rencontré Melngailis pour la première fois sous le pseudonyme de Twitter Shane Fox, l’a convaincue qu’il était un officier des opérations spéciales sous surveillance constante; qu’elle doit lui donner accès à ses comptes numériques pour sa sécurité ; que l’argent qu’elle lui avait donné de son entreprise rentable – éventuellement des millions de dollars – serait éventuellement remboursé ; qu’un groupe flou et semi-divin appelé “The Family” lui donnerait des pouvoirs spéciaux et une protection si seulement elle se montrait digne. Ce dernier point est significatif, étant donné que, comme l’explique Melngailis dans son interview, tournée pendant plus de huit heures en 2019, il avait une dette personnelle importante au moment où il a rencontré Strangis et était préoccupé par l’entretien de son restaurant.

Bien que la série contienne des entretiens avec plusieurs anciens associés et amis de Melngailis – le “e” est courant, comme de nombreux anciens membres du personnel de Pure Food and Wine parlent d’un patron admiré connu dans sa cuisine sous le nom de “Sarmama” – la plupart de la série est construite autour L’interview de Melngailis, qui devient plus énigmatique et oblique à mesure qu’elle plonge dans une réalité alternative. Melngailis parle souvent sans passion, comme en transe ; il transmet ce que l’on peut en déduire comme des expériences traumatisantes dans le temps passif, c’est-à-dire «quelle que soit la relation physique que nous avions, ce n’était pas ce que je voulais». Il y a beaucoup de choses à propos de ses mois de fuite avec Strangis dont elle ne peut pas parler ou dont elle ne se souvient pas. Selon sa seule interview post-Bad Vegan – avec Allen Salkin de Vanity Fair, qui a rendu compte de la saga en 2016 et propose des commentaires dans la série – l’expérience de Melngailis avec la dissociation et la perte de mémoire semble similaire à celle des survivants de sectes. .

La manifestation de ses émotions ne doit bien sûr pas être le baromètre de la fiabilité. Mais exactement comment Strangis a lavé le cerveau de Melngailis, s’il l’a fait, reste flou et Internet est impitoyable. Sur Twitter, la réponse générale à Bad Vegan a été un manque de sympathie pour Melngailis, parfois d’une manière apologétique et blâmant souvent les victimes. Dans le sillage de Tinder Swindler, un autre véritable crime massif de Netflix qui a frappé un escroc qui a escroqué des femmes pour des centaines de milliers de dollars, il y a une incrédulité et un mépris général pour les femmes – dans ces cas, des femmes blanches – qui ont donné leur argent à un homme . “C’était difficile de voir les gens réagir comme ils l’ont fait”, a déclaré Ryann Fraser, productrice exécutive de Bad Vegan. “Et je pense que plus d’empathie serait une bonne chose.”

Mauvais végétalien : célébrité.  Fraude.  fugitifs.  Sarma Melngailis dans Bad Vegan: Hunger.  Fraude.  fugitifs.  Cr.  © 2022
Photo : Netflix

Melngailis, à la fois dans la série et maintenant en dehors de celle-ci, semble se méfier des critiques. Dans un blog posté le lendemain de la première, il a écrit qu’il y a “beaucoup” pour quoi Bad Vegan “est bon”, mais “c’est difficile de ne pas rester coincé sur les choses qui ils ne sont pas à droite ou laisser une impression imprécise. Elle a qualifié le portrait de son mariage avec Strangis en 2012 de “vaguement condensé”: la série laisse ouverte la possibilité qu’elle l’ait épousé pour son argent (perçu), mais Melngailis a écrit qu’elle “ne voulait pas l’épouser”. Il a développé davantage dans Vanity Fair : “L’impression dans le document est que j’ai intentionnellement épousé Anthony afin qu’il puisse me transférer de l’argent. Ce n’est absolument pas le cas. À un moment donné, Anthony a fait certaines de ses propres blagues mentales et a convaincu moi de l’épouser.

Interrogée sur ses commentaires, Smith est restée fidèle à la série. “Je pense qu’il est très clair dans l’émission qu’il y avait une réelle connexion entre eux deux, dans leur communication en ligne, car elle est vraiment tombée amoureuse de lui. En ce qui concerne leur mariage réel, ce qu’elle nous a dit, c’est qu’elle demandait au comptable comment il pouvait lui transférer cet argent, et il a dit “pourquoi ne vous mariez-vous pas” et a dit 24 heures plus tard, nous sommes allés et j’ai eu le certificat. C’est ce que nous devions faire sur la base de l’entretien.”

Melngailis a également contesté la scène finale de la série, qui joue un extrait d’un appel téléphonique avec Strangis jouant sur un ton amical; il a qualifié la fin de “trompeuse de manière troublante”, car “il n’était pas en contact avec Anthony Strangis”. Smith s’est dit “confus” par cette caractérisation, car l’appel téléphonique a eu lieu en août 2019, peu avant son entretien principal avec les réalisateurs. “Je ne comprends pas pourquoi cet appel téléphonique est” dérangeant et trompeur “”, a-t-il déclaré.

La représentation était-elle correcte ? “Regardez, c’est toutes les nuances de gris”, a-t-il dit. “Nous avons essayé de le représenter le plus fidèlement possible à partir des informations dont nous disposions à travers la documentation qui nous a été présentée et à travers l’entretien.”

De Bad Vegan à Tinder Swindler et le documentaire Fyre de Smith, en passant par des séries frauduleuses sur des escrocs comme Elizabeth Holmes (The Dropout de Hulu) et Anna Delvey (Inventing Anna de Netflix, un autre succès mondial), le niveau de contenu frauduleux semble avoir atteint le sommet du classement. marée haute – pour l’instant. “Il y a quelque chose à voir comment ces choses sont perpétrées et les regarder se dérouler est fascinant”, a déclaré Smith à propos de notre fascination toujours verte pour les histoires d’escroquerie et de tromperie. “Il essaie en partie d’évaluer comment vous réagiriez dans une situation similaire”, a-t-il ajouté. “Vous espérez que les gens apprennent de ces histoires et peuvent éviter des situations similaires pour eux-mêmes.”

Ceci, au moins, est une chose sur laquelle tout le monde semble être d’accord : que quelque part dans cette histoire confuse, désordonnée et bizarre, il y a une leçon à tirer : sur le contrôle coercitif, ou la dissociation, ou le fossé béant entre l’image publique et l’agitation privée. , ou le risque de la réponse Twitter-boys. “Je serais heureux si ma situation devenait une étude de cas à tous points de vue”, a déclaré Melngailis à Vanity Fair. “Je veux que ce truc soit utile, pas seulement pour le divertissement effrayant des gens.”

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