Sentient, critique du livre de Jackie Higgins

Higgins compare la taupe au nez étoilé à l’expérience de l’artiste turc aveugle Esref Armagan, qui n’a qu’à toucher un objet pour pouvoir peindre sa ressemblance, puis examine comment chacun accomplit ses exploits extraordinaires.

“Sentient” est une fascinante exploration des sens animaux et humains, qui vont bien au-delà des cinq définis par Aristote. Le casting de Higgins comprend une crevette mante paon qui aide à éclairer la façon dont nous voyons les couleurs, une chouette lapone qui aide à expliquer ce que nous ressentons et un paon géant qui nous aide à comprendre notre sens du désir.

Dans quelle mesure toutes ces merveilles sont-elles pertinentes pour notre vie quotidienne, pourraient se demander les Philistins, au-delà de la noble mission de nous éblouir par la splendeur de nous-mêmes et de nos voisins sauvages ?

Dans “Sentient”, Higgins tisse les perceptions des sens humains, le contexte animal plus large de notre équipement sensoriel et la passion des scientifiques qui déterrent et déchiffrent minutieusement ces découvertes. Des équipements de haute technologie facilitent de telles enquêtes, mais les premiers scientifiques doivent, par exemple, s’allonger sur le dos à l’intérieur d’une colonie de chauves-souris vampires pour observer comment ces créatures transmettent à leurs compagnons malades ou orphelins le sang vital qu’elles ont volé. mammifères. Découvrir ce niveau mythique d’altruisme était physiquement malheureux. “J’ai souvent fait sortir des chercheurs en hurlant”, avoue un scientifique.

Higgins ne fait pas d’analogies entre les humains et les autres animaux comme un simple gadget narratif. Il les utilise pour clarifier la vaste communauté dont nous sommes membres. De la prise en charge de petites chauves-souris vampires, par exemple, Higgins passe à l’examen du besoin humain de nos nombreux sens du toucher :

“Alors que notre monde devient plus opposé au toucher qu’à n’importe quel moment de notre histoire, lorsque l’acte de toucher devient politisé et que les enseignants sont invités à s’abstenir de tout contact étroit avec les enfants, car nous avons tendance à mener nos relations en ligne et on dit que les personnes âgées endurons silencieusement une épidémie de solitude, alors que nous nous éloignons socialement dans l’espoir de réprimer les pandémies mondiales, les preuves scientifiques nous avertissent d’ignorer ce sentiment à nos risques et périls. Ce n’est tout simplement pas notre emprise sur la réalité, mais le sentiment que, plus que tout autre , fait de nous ce que nous sommes ».

Crucial dans l’écriture scientifique, comme dans la poésie, sont la clarté et l’analogie appropriée. Pour clarifier comment la forme du visage d’un hibou canalise les ondes sonores dans ses oreilles, Higgins nous rappelle que nous pouvons mieux entendre simplement en enroulant une main autour de l’oreille ou, si nous préférons utiliser la technologie, en utilisant une trompette victorienne. Pour souligner la sensibilité du visage de la taupe au nez étoilé, Higgins dit: “Imaginez avoir six fois la sensibilité de toute votre main concentrée dans un doigt.”

Higgins a écrit, réalisé et produit des films scientifiques pour National Geographic, la BBC, « Nova » de PBS et Discovery Channel. Comme le guépard qui court sur la couverture de “Sentient”, il s’est adapté à son habitat avec élégance et efficacité. Il se tient modestement en retrait, mais orchestre chaque image et juxtaposition comme un metteur en scène, ajoutant une vision bouleversante de la vie.

Keats a un jour plaisanté en disant qu’Isaac Newton “a détruit la poésie de l’arc-en-ciel en le réduisant à un prisme”. Mais quoi de plus poétique que les faits bruts de la nature ? Dans les mains de Higgins, ils n’ont même pas l’air crus ; ils se sentent élégants, entrelacés, significatifs. L’arc-en-ciel de la perception et du comportement n’est pas moins glorieux lorsqu’il passe à travers le prisme de l’attention scientifique et s’illumine de nouvelles manières.

Un sens affamé de l’émerveillement nécessite un régime de faits nutritifs, sinon il se gavera d’astrologie et de Bigfoot. À mi-chemin de ce chef-d’œuvre d’écriture naturaliste et scientifique, j’ai réalisé que je regardais à nouveau le monde avec l’humble attention qu’il mérite. Je me sentais chanceux de vivre dans un cosmos qui peut produire la conscience des couleurs de la crevette-mante paon, le système de guidage de la barge, les artistes aveugles, la curiosité fanatiquement patiente des scientifiques et des écrivains qui chorégraphient ces détails dans un tel défilé de merveilles.

Les livres de Michael Sims incluent “Adam’s Navel: A Natural and Cultural History of the Human Form” et un livre d’accompagnement sur la série National Geographic Channel “In the Womb: Animals”.

Comment les animaux illuminent les merveilles de nos sens humains

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