Comment le livre ‘Sex on Earth’ détaille un nouveau Kama Sutra pour les animaux | Science et technologie

[This article was originally published in Spanish in June 2015]

Il y a plus d’un siècle, en 1911, l’explorateur polaire George Murray Levick n’en croyait pas ses yeux. Il a été piégé dans les profondeurs de l’Antarctique avec cinq autres hommes. Ils se sont réfugiés dans une grotte de glace jusqu’au printemps, lorsqu’ils espéraient qu’un bateau viendrait à leur secours. Pendant des mois, Levick a passé son temps à observer les pingouins et à prendre des notes méticuleuses sur leur comportement.

L’explorateur, qui faisait partie de l’expédition Terra Nova dirigée par le capitaine britannique Robert Falcon Scott, ne pouvait pas croire ce qu’il voyait. Des manchots Adélie mâles ont fourni d’autres mâles, ont violé des poussins de manchots, ont tendu sur des femelles et se sont frottés contre le sol jusqu’à ce qu’ils éjaculent. Une fois, il a vu de nombreuses femelles pénétrantes qui étaient mortes depuis plus d’un an. Confus, Levick nota les fichiers dans son carnet. De peur que ses collègues pensent qu’il était fou, il a documenté les incidents en grec.

Le zoologiste britannique Jules Howard, qui a publié des articles dans Le gardien, L’indépendant et BBC Wildlife, entre autres, rappelle l’anecdote. En 2015, Howard fait ses débuts dans la littérature scientifique avec le livre Sexe sur terredont le sous-titre est « une célébration de la reproduction animale ».

Avec son livre, Howard détruit l’éternel débat entre chercheurs scientifiques sur la manière de rendre leurs travaux accessibles au grand public. Tous ceux qui savent lire s’amuseront Sexe sur terre. “Je suis le seul à me demander comment le mouvement de la Terre autour du soleil affecte l’excitation des grenouilles dans mon étang ? Pourquoi fait-on l’amour ? Pourquoi les épinoches en ont-elles? Pourquoi certains animaux, comme les guêpes, ont des relations sexuelles puis meurent en grande partie, alors que d’autres animaux continuent à avoir des relations sexuelles l’année suivante ? », s’interroge le zoologiste dans son livre.

Le volume évite les clichés sur le sexe animal, tels que le cannibalisme sexuel de la mante religieuse et l’énorme membre de la baleine bleue, proposant à la place un nouveau kama sutra animal à la lumière de la théorie de l’évolution de Darwin. Et particulièrement, Sexe sur terre elle évite d’être réduite à une bibliographie obsédée par les pénis d’animaux et revendique le rôle essentiel des femelles dans l’évolution. “Le monde a besoin de plus d’histoires sur les vagins”, insiste l’auteur. L’une de ses histoires est centrée sur l’oviducte inférieur des canards, un tube charnu rose à travers lequel le sperme circule et les œufs passent. Pour éviter les détails techniques, Howard l’appelle un vagin. “Au diable les pédants”, écrit-il.

Carnet de notes de George Murray Levick sur les pingouins.
Carnet de notes de George Murray Levick sur les pingouins.R. Kossow / NHM

Le sexe avec des canards a eu ses 15 minutes de gloire ces dernières années. En 2013, une polémique a éclaté aux États-Unis après que plusieurs organes de presse se soient séparés sur la destination du financement du pays pour la recherche scientifique. Un gros titre du Christian Post disait : « Les fédéraux dépensent 400 000 $ pour étudier les organes génitaux des canards. Selon une enquête de Fox News, 87% des personnes interrogées ont désapprouvé que l’argent de leurs impôts aille au financement de l’observation des systèmes reproducteurs de l’oiseau. Et le problème a suivi le président de l’époque, Barack Obama, pendant des semaines.

Pour Howard, la confusion a montré deux choses : que les citoyens ne savent pas comment fonctionne la recherche scientifique de base et qu’ils ne sont pas si éloignés des jours sages de l’explorateur antarctique Levick. Les scientifiques qui étudient le sexe n’ont plus besoin d’écrire leurs notes en grec, mais font toujours face à une société facilement scandalisée par leurs recherches.

Dans son livre, le chercheur britannique recrée la saillie des pénis de canard, rendue connue sur les réseaux sociaux grâce aux vidéos au ralenti de la professeure Patricia Brennan de l’université du Massachusetts à Amherst. Les vidéos montrent comment une érection de canard se produit en moins d’un tiers de seconde, à une vitesse de 1,6 mètre par seconde – comme le note Howard, une vitesse similaire à celle d’un pistolet à confettis.

Les histoires sur les organes génitaux des canards ont tendance à se concentrer uniquement sur les mâles, dont les organes sexuels saillants ont évolué pour survivre dans un monde où la concurrence pour les femelles est féroce. Mais le zoologiste britannique complète le puzzle. Discutez des vagins longtemps négligés des canards colverts. “Il a la forme d’un tire-bouchon, tout comme l’anatomie du mâle, mais voici le truc : il tourne en spirale dans l’autre sens, ce qui le rend presque absurdement incompatible avec des pénis de canard qui explosent. Non seulement cela, il a aussi des avant-postes et des impasses. C’est vraiment comme un temple inca. C’est ridicule. Un chef-d’œuvre. Art évolutif », explique Howard.

Darwin a commencé à considérer les femelles de certaines espèces comme des déterminants du changement évolutif, et non comme des figurants regardant même les mâles au combat.

Sexe sur terre donne une explication. Les femelles ont développé un mécanisme qui leur permet de décider qui fertilise leurs œufs. Une de leurs copulations sur trois pourrait être considérée comme un viol, mais seuls 3% des œufs qu’elles pondent sont fécondés par leurs agresseurs. “Les femmes ont développé ces complexes génitaux pour bloquer les avances masculines non désirées”, souligne l’auteur.

Les pénis des mâles indésirables ne peuvent pas arriver au bout du labyrinthe, malgré leur vitesse de 1,6 mètre par seconde. Leur sperme est perdu dans les coins et les crevasses du vagin. Mais quand le canard le souhaite, il desserre les parois de son oviducte et laisse libre cours au futur père de ses enfants. Ses critères ne pourraient être plus darwiniens. Selon certaines études, les colverts femelles choisissent leurs partenaires en fonction du jaunissement du bec des mâles, qui est associé à un système immunitaire sain et à l’absence de maladie. Les canards veulent s’assurer que leurs gènes sont conservés. Les organes génitaux des canards sont, selon l’analyse de Howard, “une course aux armements sexuels entre mâles et femelles”.

Le naturaliste britannique Charles Darwin a publié son livre La lignée de l’homme et la sélection par rapport au sexe en 1871. Il y jouait avec l’idée que les femelles, en appliquant des critères rigoureux, pouvaient favoriser l’évolution de certaines caractéristiques chez les mâles, comme les cornes extraordinaires de l’élan, plus un ornement qu’une arme d’attaque. “Darwin a commencé à considérer les femelles de certaines espèces, en particulier les orignaux et les paons, comme des moteurs de changement évolutif, et non comme des figurants, même en regardant les mâles au combat. C’était vraiment révolutionnaire. C’était un pouvoir féminin », proclame Howard.

Le vagin (l) et le pénis des canards colverts sont
Le vagin (l) et le pénis des canards domestiques sont “incompatibles”.Patrizia Brennan

Le zoologiste met sur la table les problèmes de conservation liés au sexe. Souvenez-vous d’une visite d’une nuit, organisée par The Wildlife Trusts, aux Cherry Hinton Chalk Pits près de Cambridge, en Angleterre. Là, l’expert David Seilly décrit l’impact apparemment brutal de l’éclairage public sur les lucioles. “Le problème est que les mâles s’accouplent probablement avec les réverbères plutôt qu’avec les femelles”, explique Seilly. Une espèce, pense Howard, pourrait disparaître parce que ses mâles négligent les femelles pour se jeter sur le verre allumé.

Sexe sur Terre il dissipe également certains mythes culturels courants. Le zoologiste se souvient de l’affaire du film d’animation Le monde de nemo. Le film commence avec un couple de poissons-clowns, mâle et femelle, prenant soin de leurs œufs. Soudain, un barracuda dévore la mère et le père élève Nemo, le seul œuf qui a survécu à l’attaque. Howard décompose l’histoire fictive et crée un récit plus réaliste, basé sur ce que fait réellement un poisson-clown mâle lorsque son partenaire meurt.

« Le père, comme beaucoup de poissons de récif mâles, deviendrait une femelle. Hermaphrodisme séquentiel. Étant enfant unique, Nemo serait né hermaphrodite indifférencié, élevé comme un garçon et, dans un rebondissement surprenant, aurait fini par avoir des relations sexuelles avec son père, devenu une fille”, raconte l’auteur. Mais ce n’est pas tout. .le père était mort, Nemo aurait perpétué l’héritage familial en devenant une femme, pour avoir des relations sexuelles avec ses descendants s’il n’y avait pas d’autres poissons-clowns dans les parages », explique Howard.

Le zoologiste termine son livre par un argument en faveur de la science du sexe et contre la honte de la société. George Levick, l’explorateur de l’Antarctique qui redoutait tant la réponse académique à ses observations sur le sexe du manchot Adélie, vivait il y a un siècle. De temps en temps, je me suis demandé jusqu’où nous étions parvenus dans notre compréhension et notre discussion publiques de ces questions depuis lors. »

Leave a Comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *